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The relation of body size of male humpback whales to their social roles on the Hawaiian winter grounds

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We examined the relation of body length of male humpback whales (Megaptera novaeangliae) to the social roles they adopted on the Hawaiian winter grounds: principal escort in a competitive group, secondary escort, lone escort to a mother–calf pair, male partner in a dyad, and singer. Using underwater videogrammetry, we measured body lengths of 17 principal escorts, 68 secondary escorts, 40 single escorts, 17 male partners, and 8 singers. Results revealed that (i) principal escorts were, on average, significantly larger than males in each of the remaining social roles except singer, (ii) singers were significantly larger than male partners, (iii) there were no significant size differences among secondary escorts, single escorts, or male partners. Further, principal escorts tended to be the largest or second-largest male within their individual competitive group. All principal escorts were of sizes that indicated a 0.81 probability or better of sexual maturity, based on whaling data. In comparison, more than half of the male partners, almost one-third of the secondary escorts, and one-fifth of the single escorts were of sizes that indicated a 0.5 probability or less of sexual maturity. Seven of the eight singers had a 0.9 probability or better of sexual maturity and the eighth singer a 0.5 probability. However, the data for singers are too few to allow firm conclusions to be reached about the relation of body size to singing. Overall, our findings suggest that body size confers an advantage in physical competition between male humpback whales, and that a large proportion of males adopting the role of secondary escort, single escort, and partner are likely to be sexually immature. Additionally, the competitive group appears to be a major reproductive unit in terms of bringing together a receptive female and potential mates.

Nous avons examiné, chez des mâles de la baleine à bosse (Megaptera novaeangliae), la relation entre la longueur du corps et la fonction sociale qu'ils assument dans leurs quartiers d'hiver à Hawai'i : escorte principale dans un groupe compétitif, escorte secondaire, seule escorte d'un groupe mère–petit, partenaire mâle dans une dyade et chanteur. La vidéogrammométrie sous-marine nous a permis de mesurer la longueur du corps de 17 escortes principales, 68 escortes secondaires, 40 escortes seules, 17 partenaires mâles et 8 chanteurs. Les résultats ont révélé (i) que les escortes principales étaient de longueur significativement supérieure à celle des mâles des autres groupes sociaux, à l'exception des chanteurs, (ii) que les chanteurs étaient de taille significativement plus élevée que les mâles partenaires et (iii) qu'il n'y avait pas de différence significative de taille entre les escortes secondaires, les escortes seules et les mâles partenaires. De plus, le escortes principales avaient tendance à être les mâles les plus gros ou les deuxièmes plus gros au sein de leurs groupes compétitifs respectifs. Toutes les escortes principales avaient une taille reliée à une probabilité de 0,81 ou plus d'être à maturité sexuelle d'après les données de chasse à la baleine. Par comparaison, plus de la moitié des mâles partenaires, près d'un tiers des escortes secondaires et un cinquième des escortes seules étaient de taille associée à une probabilité de 0,5 ou moins d'être à maturité sexuelle. Sept des huit mâles chanteurs avaient une taille associée à une probabilité de 0,9 ou plus d'être à maturité sexuelle et le huitième, une probabilité de 0,5. Cependant, les données sur les chanteurs sont trop peu nombreuses pour qu'on puisse tirer des conclusions sur la relation entre la taille et le chant. Dans l'ensemble, nos données indiquent que la taille confère un avantage dans la compétition physique entre les baleines à bosse mâles et qu'une importante proportion des escortes secondaires, des mâles seuls et des mâles partenaires sont probablement immatures. En outre, les groupes compétitifs semblent être des unités reproductives majeures en ce qu'ils favorisent la rencontre d'une femelle réceptive avec des partenaires potentiels.[Traduit par la Rédaction]

Document Type: Research Article

Publication date: November 1, 2002

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