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Human disturbance, nursing behaviour, and lactational pup growth in a declining southern elephant seal (Mirounga leonina) population

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Abstract:



We studied lactation behaviour in relation to pup growth in southern elephant seals (Mirounga leonina) at Macquarie Island, and compared harems in areas of high and low human presence to determine if there is an effect attributable to human activities, including scientific research. Pup weaning mass, a known correlate of first–year survival, was positively influenced by suckle bout durations during early and middle lactation and by maternal aggression during late lactation; no other behavioural variables were associated with weaning mass. In the area of high human presence, we observed from a distance the behaviour of mother–pup pairs directly before, during, and after visits to harems by other researchers. Alertness was raised threefold in the presence of people but quickly returned to predisturbance levels after their departure; there were no significant short-term effects on other behavioural variables. In the areas of high and low human presence, we observed the undisturbed behaviour of the seals in the absence of other people. No significant differences in any behavioural variables examined were found, indicating no long-term changes in behaviour resulting from human presence. Human disturbance therefore appears not to have significantly contributed to the population decline observed at Macquarie Island, but the conclusion requires caution given the fairly low power of our analyses.

Nous avons étudié le comportement d'allaitement en relation avec la croissance des petits chez l'éléphant de mer du sud (Mirounga leonina) à l'île Macquarie et comparé les harems des zones fortement utilisées par les humains à ceux des zones de faible densité humaine afin de déterminer si les activités humaines, y compris les recherches scientifiques, ont un effet. La masse des petits au moment du sevrage, que l'on sait être en corrélation avec la survie durant la 1ère année, est influencée par la durée des tétées au début et au milieu de la période d'allaitement et par l'agressivité maternelle à la fin. Aucune autre variable du comportement n'est associée à la masse des petits au sevrage. Dans la zone de forte densité humaine, nous avons observé à distance le comportement des groupes mère–petit avant, pendant et après la visite de chercheurs. La vigilance est trois fois plus élevée en présence d'humains, mais elle revient au niveau initial après leur départ et la présence humaine ne produit pas d'effet à court terme sur d'autres variables du comportement. Nous avons observé le comportement normal, non perturbé, des phoques en l'absence d'humains, dans les zones de forte densité humaine aussi bien que dans les zones de faible densité. Nous n'avons trouvé aucune différence dans les variables du comportement, ce qui indique que la présence d'humains n'a pas d'effet à long terme sur le comportement des phoques. L'activité humaine n'a donc pas contribué de façon significative au déclin de la population enregistré à l'île Macquarie, mais c'est là une conclusion qu' il faut envisager avec prudence, étant donné la faible puissance de nos analyses.[Traduit par la Rédaction]

Document Type: Research Article

Publication date: 2002-11-01

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