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Individual and seasonal differences in antipredatory behaviour of root voles—a field experiment

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The response of root vole (Microtus oeconomus) to least weasel (Mustela nivalis) odours during breeding (August) and nonbreeding seasons (November) was studied in the root voles' natural habitat. The aim of this study was to determine if antipredator behaviour of the root vole changed between breeding and nonbreeding seasons and if this change was closely related to individual environmental cues, e.g., weasel odours. It was found that when bait and weasel odour was used, trappability was greater in breeding season than in nonbreeding season. Moreover, in the breeding season, heavier (i.e., older) voles were more frequently captured than lighter (i.e., younger) ones. Results show that voles' antipredator behaviour of weasel avoidance changes seasonally and that during the breeding season voles display a trade-off conflict between predator risk and foraging, if predator risk is high. It is possible that older voles are driven to reproduce in the current breeding season and thus display less weasel avoidance than do younger voles, which have higher probability of surviving to the next breeding season. Results indicate that indirect (nonlethal) effects of mammalian predators on voles' behaviour strongly depend on age, sexual activity, and season.

Les réactions du campagnol nordique (Microtus oeconomus) à l'odeur d'hermines (Mustela nivalis) durant la saison de la reproduction (août) et en dehors de la saison de la reproduction (novembre) ont fait l'objet d'une étude dans l'habitat naturel du campagnol. Le but de l'étude était de vérifier si le comportement antiprédateurs des campagnols change entre la saison de la reproduction et les autres saisons et s'il est relié étroitement à des caractéristiques particulières; par exemple, les odeurs d'hermines réduisent la capturabilité des campagnols aussi bien au cours de la saison de la reproduction qu'en dehors de cette saison. Cependant, la capturabilité dans les pièges appâtés et imbibés d'odeurs d'hermines est plus élevée au cours de la saison de la reproduction. De plus, pendant la saison de la reproduction, les campagnols plus lourds (i.e. plus âgés) sont capturés plus souvent que les campagnols plus légers (i.e. plus jeunes). Nos résultats montrent que le comportement antiprédateurs par lequel les campagnols évitent les hermines change avec les saisons et qu'au cours de la saison de la reproduction, les campagnols se retrouvent dans une situation où ils doivent faire un compromis entre la nécessité de procéder à la quête de nourriture et celle d'éviter les risques reliés à la prédation lorsque ces risques sont élevés. Il est possible que les campagnols plus âgés doivent se reproduire pendant la saison de reproduction courante et ils évitent alors moins les hermines que les campagnols plus jeunes qui ont une probabilité de survie plus grande jusqu'à la prochaine saison de reproduction. Les résultats indiquent que les effets indirects (non létaux) des mammifères prédateurs sur le comportement des campagnols dépendent de l'âge, de l'activité sexuelle et de la saison.[Traduit par la Rédaction]

Document Type: Research Article

Publication date: September 1, 2002

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