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Asynchronous hatching in a blue tit population: a test of some predictions related to ectoparasites

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Although much attention has been devoted to understanding the adaptive value of size hierarchies within broods of altricial birds, current hypotheses are the subject of much debate. Recently it has been suggested that parasites could play a role in promoting the establishment and maintenance of a nestling size hierarchy within broods. For example, the "tasty chick hypothesis" stipulates that the last-hatched chick in asynchronously hatching clutches would have the least efficient immune system, resulting in subsequent parasite aggregation on this chick and hence reducing parasitic pressure on the other chicks of the brood. From data collected during four breeding seasons and after experimental removal of the last-hatched chick, we tested three predictions based on variation in chick body characters within broods in a Corsican blue tit (Parus caeruleus ogliastrae) population exposed to high levels of ectoparasites (Protocalliphora spp.). None of the predictions were fully supported and alternative explanations could not be excluded. In particular, there was no evidence for aggregation of parasites on the last-hatched chick or for a beneficial role of this chick with respect to the others, be it "tasty" or not. Thus, our results are not consistent with the hypothesis that mechanisms responsible for size hierarchies within broods have evolved to alleviate the negative effect of parasites on the fitness of their host.

Bien que la valeur adaptative de la hiérarchie selon la taille au sein des couvées d'oiseaux nidicoles ait fait l'objet de plusieurs études, les hypothèses au sujet des causes de cette hiérarchie sont toujours le sujet de nombreuses discussions. Tout récemment, il a été suggéré que des parasites contribuent peut-être à promouvoir l'établissement et le maintien d'une hiérarchie basée sur la taille des oisillons au sein de la couvée. Par exemple, l'hypothèse de « l'oisillon délicieux » suppose que le dernier éclos des oisillons d'une couvée à éclosions asynchrones a le système immunitaire le moins efficace résultant en une accumulation de parasites sur cet oisillon, ce qui réduit la pression de parasitisme sur les autres oisillons de la couvée. Des données récoltées au cours de trois saisons de reproduction et le retrait expérimental du dernier oisillon dans certaines couvées, nous ont permis de vérifier trois hypothèses conçues d'après la variation des caractéristiques corporelles des oisillons au sein des couvées dans une population de mésanges bleues de Corse (Parus caeruleus ogliastrae) exposée à des infections graves d'ectoparasites (Protocalliphora spp.). Aucune des prédictions ne s'est vérifiée entièrement et les hypothèses de rechange n'ont pu être rejetées. En particulier, il n'y a aucune indication d'une accumulation de parasites sur le dernier éclos des oisillons, ni d'un rôle bénéfique particulier de cet oisillon envers les autres, si « délicieux » soit-il. Nos résultats ne corroborent pas l'hypothèse selon laquelle les mécanismes responsables de la hiérarchie en fonction de la taille au sein d'une couvée sont apparus pour contrecarrer les effets négatifs de parasites sur le fitness de leurs hôtes.[Traduit par la Rédaction]

Document Type: Research Article

Publication date: 2002-08-01

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  • Published since 1929, this monthly journal reports on primary research contributed by respected international scientists in the broad field of zoology, including behaviour, biochemistry and physiology, developmental biology, ecology, genetics, morphology and ultrastructure, parasitology and pathology, and systematics and evolution. It also invites experts to submit review articles on topics of current interest.
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