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Cyclic dynamics of snowshoe hares on a small island in the Yukon

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Snowshoe hare (Lepus americanus) populations were monitored from 1977 to 2001 on Jacquot Island (5 km2) in Kluane Lake, southwestern Yukon, and on nearby mainland sites. Jacquot Island hares averaged twice the density of mainland control populations and, although they show 10-year cycles, fluctuate with much lower amplitude than mainland populations. Three separate intensive studies over 6 years attempted to determine what caused these differences. We tested two hypotheses to explain the dynamics. Reproductive rates of hares were similar on Jacquot Island and the mainland. Adult survival rates were higher on the island in most years, with the exception of years of population decline. Juvenile survival rates from 0 to 30 days of life were much higher on the island than on the mainland except for decline summers. The adult- and juvenile-survival differences between the island and the mainland were explained most consistently by predation. Improved survival on the island is correlated with a reduction in the numbers and types of predators found on Jacquot Island compared with the mainland. In particular, red squirrels were rare on Jacquot Island, arctic ground squirrels were absent, and the larger predators, like lynx and great-horned owls, were sporadic in occurrence on this small island.

Des populations de lièvres d'amérique (Lepus americanus) ont été suivies de 1977 à 2001 sur l'Île Jacquot (5 km2) au Lac Kluane (sud-ouest du Yukon), ainsi qu'à des sites sur la terre ferme, à proximité. Les densités de lièvres sur l'Île Jacquot équivalent en moyenne au double de celles des populations témoins sur la terre ferme et, quoique les premières fluctuent selon un cycle de 10 ans, leurs fluctuations sont d'une amplitude de beaucoup inférieure à celles des populations de terre ferme. Les causes de ces différences ont été examinées au cours de trois études intensives différentes s'échelonnant sur 6 ans. Nous avons testé deux hypothèses quant à la dynamique de ces populations. Les taux de reproduction sur l'île Jacquot et sur la terre ferme sont similaires. La plupart des années, le taux de survie des adultes est plus grand sur l'île que sur la terre ferme, sauf durant les années où les populations sont en déclin. Le taux de survie de 0 à 30 jours chez les juvéniles est beaucoup plus grand sur l'île que sur la terre ferme, excepté durant les étés de déclin. C'est l'effet des prédateurs résidants qui explique le mieux les différences de taux de survie entre les lièvres de l'île et ceux de la terre ferme, aussi bien chez les adultes que chez les juvéniles. Le meilleur taux de survie des lièvres sur l'île associé à une guilde de prédateurs plus pauvre en nombres et en espèces que celle des sites la terre ferme. Plus particulièrement, les écureuils roux sont rares sur cette petite île, les spermophiles arctiques y sont absents, et les plus gros prédateurs comme le lynx et le grand-duc ne s'y trouvent que sporadiquement.
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Document Type: Research Article

Publication date: 2002-08-01

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