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The link between sexual dimorphism, activity budgets, and group cohesion: the case of the plains zebra (Equus burchelli)

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Animals that differ in reproductive status and body size have different needs in terms of foraging and resting. In most social ungulates this leads to sexual segregation, probably because of incompatibilities between the activity budgets of males and females. Since most studies on behavioural differences between the sexes have been done on sexually dimorphic species, we decided to look at a system in which males and females are similar in body size. We studied time budgets, synchrony of behaviour, and bite rates of plains zebras (Equus burchelli) to evaluate the factors that enable these extremely social ungulates to stay in stable mixed-sex family groups throughout the year. As we predicted, time budgets were similar among males, lactating females, pregnant females, and non-reproductive females. Furthermore, we observed close synchronization of behaviours between females that differed in reproductive status and males. Lactating females, however, did take more bites per minute when foraging than either pregnant or non-reproducing females or males. We assume that the higher bite rates of lactating females were due to the extra costs of producing milk for their foal. We concluded that the special harem mating system, and for females the year-round possibility of conceiving, force the animals to synchronize their time budgets, which might be a major reason for the lack of difference in body size between males and females.

Des animaux de statuts reproducteurs et de tailles différents ont des besoins différents pour leur quête de nourriture et pour leur repos. Chez la plupart des ongulés sociaux, ces différences entraînent la ségrégation entre les mâles et les femelles, probablement à cause de l'incompatibilité entre leurs bilans temporels respectifs. La plupart des études sur les différences de comportement entre les sexes ont comme sujets des espèces à dimorphisme sexuel; nous avons décidé d'examiner un système dans lequel mâles et femelles sont de tailles semblables. Nous avons étudié les bilans temporels, le synchronisme des comportements et la fréquence des mastications chez des zèbres (Equus burchelli) dans le but de déterminer ce qui permet à ces animaux extrêmement sociaux de maintenir stables pendant toute l'année leurs groupes familiaux formés de mâles et de femelles. Tel que prévu, les budgets temporels sont semblables chez tous les mâles, toutes les femelles nourricières, toutes les femelles enceintes et toutes les femelles non reproductrices. De plus, il y a un synchronisme important des comportements chez les femelles de tous les statuts et chez les mâles. Cependant, lors des périodes d'alimentation, les femelles nourricières font plus de mastications à la minute que les femelles enceintes ou les femelles non reproductrices. Nous croyons que la fréquence plus grande des mastications chez les femelles nourricières est attribuable aux coûts reliés à la production de lait pour les poulains. Ce système particulier de reproduction en harems et la possibilité pour les femelles de concevoir en tout temps de l'année forcent probablement les animaux à synchroniser leurs bilans temporels respectifs, une situation qui peut, à son tour, expliquer l'absence de différences de taille entre mâles et femelles.[Traduit par la Rédaction]

Document Type: Research Article

Publication date: 2002-08-01

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  • Published since 1929, this monthly journal reports on primary research contributed by respected international scientists in the broad field of zoology, including behaviour, biochemistry and physiology, developmental biology, ecology, genetics, morphology and ultrastructure, parasitology and pathology, and systematics and evolution. It also invites experts to submit review articles on topics of current interest.
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