Vigilance and predation risk in Gunnison's prairie dogs (Cynomys gunnisoni)

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Abstract:

Group living in animals is believed to confer advantages related to a decrease in predation risk and an energetic trade-off between vigilance and foraging efficiency. Eight Gunnison's prairie dog, Cynomys gunnisoni, colonies in Flagstaff, Arizona (elevation 2300 m), were studied from April to August 2000 to examine the adaptive significance of colonial living in the context of predation risk and antipredator behavioral strategies. Each colony was sampled once every 10 days for a period of 3 h. Upright and quadrepedal vigilance was recorded using scan samples. All predation events were recorded. Results suggest that vigilant behavior in Gunnison's prairie dogs is an antipredator strategy because the animals oriented more frequently towards the periphery of the colony while vigilant. Gunnison's prairie dogs engaged in posting, an upright bipedal posture, more frequently than scanning, a quadrepedal posture. Furthermore, there was no relationship between either form of vigilance and population size. The proportion of animals vigilant decreased significantly only on the two smallest colonies as colony size increased. On larger colonies there was no relationship between the proportion of animals vigilant and colony size. The lack of change in the proportion of animals vigilant in larger populations may be a function of perceived risk rather than actual individual risk.

On croit généralement que, chez les animaux, la vie en groupe comporte des avantages, tels que la réduction des risques de prédation et les compromis énergétiques entre l'efficacité de la vigilance et celle de la quête de nourriture. Nous avons étudié huit colonies de chiens de prairie de Gunnison, Cynomys gunnisoni, à Flagstaff, Arizona (altitude 2300 m), d'avril à août 2000, dans le but d'évaluer l'importance évolutive de la vie en groupe en relation avec les risques de prédation et les stratégies comportementales de protection contre les prédateurs. Chaque colonie a été visitée une fois tous les 10 jours pour une période de 3 h. Les postures de vigilance, sur deux pattes ou sur quatre pattes, ont été enregistrées d'après les échantillons obtenus par balayage. Toutes les instances de prédation ont été notées. Les résultats indiquent que les comportements de vigilance des chiens de prairie de Gunnison sont une stratégie anti-prédateurs parce que, lorsqu'ils font de la surveillance, les animaux se tiennent davantage en périphérie de la colonie. Les chiens de prairie de Gunnnison ont plus souvent recours à la faction, une attitude debout sur deux pattes, qu'au balayage de l'horizon, sur quatre pattes. En outre, il n'y a pas de relation entre l'une ou l'autre forme de surveillance et la taille de la population. La proportion d'animaux qui font de la surveillance a diminué significativement dans les deux plus petites colonies à mesure qu'augmentait la taille des colonies. Dans les colonies plus nombreuses, il n'y a pas de relation entre la proportion d'animaux en surveillance et la taille de la colonie. Cette absence de changement dans la surveillance au sein des colonies plus grandes peut dépendre de la perception des risques plutôt que des risques individuels réels.[Traduit par la Rédaction]

Document Type: Research Article

Publication date: July 1, 2002

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