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Adaptive aspects of intraclutch egg-size variation in the High Arctic barnacle goose (Branta leucopsis)

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The pattern of intraclutch egg-size variation in barnacle goose (Branta leucopsis) clutches and its adaptive implications was studied in Svalbard, Norway, from 1989 to 1998. Egg size was measured in relation to laying sequence, egg predation and hatching order were recorded to determine hatching success of eggs in different laying sequences, and the time when incubation started was examined. Egg size showed a rather consistent pattern, with a large second-laid egg and declining egg size for the remainder of the clutch. The first-laid egg was usually smaller than the second one, except in clutches with two and three eggs. Predation was highest for the first-laid egg, and last-laid eggs hatched last in most cases, although only one last-laid egg was abandoned. Four of six females started incubation before clutch completion. Both the "nutrient-allocation hypothesis" as well as the "early incubation start hypothesis" may contribute to explaining the expressed pattern of intraclutch egg-size variation. The fitness gains due to allocating fewer nutrients to eggs in unfavourable positions in the laying sequence may explain the small size of the first egg, whereas the multiple benefits of an early incubation start may have led to the decline in egg size later in the laying sequence as a mechanism to counteract hatching asynchrony.

La variation dans la taille des oeufs d'une couvée à l'autre et l'importance évolutive de cette variation ont été étudiées chez la bernache nonnette (Branta leucopsis) à Svalbard, en Norvège de 1989 à 1998. La taille des oeufs a été mesurée en fonction de leur rang dans la séquence des pontes et la prédation des oeufs de même que l'ordre des éclosions ont été notés, dans le but de déterminer le succès à l'éclosion selon le rang dans la séquence des pontes; le moment du début de l'incubation a été consigné. La taille des oeufs suit un pattern assez constant dans lequel le deuxième oeuf pondu est le plus gros et les suivants sont de plus en plus petits. Le premier oeuf pondu est ordinairement plus petit que le second, sauf dans les couvées de deux ou trois oeufs. Ce sont les premiers oeufs pondus qui sont le plus souvent objets de la prédation et les oeufs pondus le plus tardivement éclosent les derniers dans la plupart des cas, bien qu'un seul oeuf pondu tardivement ait été abandonné. De six femelles, quatre ont entrepris l'incubation avant la fin de la ponte. Deux hypothèses peuvent expliquer la variation de la taille des oeufs d'une couvée à l'autre, l'hypothèse de « l'allocation des aliments » et l'hypothèse du « déclenchement hâtif de l'incubation ». L'amélioration du fitness attribuable à l'allocation réduite de nutriments aux oeufs dont le rang dans la séquence des pontes n'est pas favorable peut être responsable de la petite taille du premier oeuf, alors que les multiples bénéfices reliés à un déclenchement hâtif de l'incubation peuvent avoir mené à la diminution de taille des oeufs pondus tardivement, un mécanisme qui peut contrebalancer l'asynchronisme des éclosions.[Traduit par la Rédaction]

Document Type: Research Article

Publication date: July 1, 2002

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