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Effects of elk group size on predation by wolves

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Abstract:

Wolf-prey research has focused on single-prey systems in North America dominated by moose (Alces alces) or white-tailed deer (Odocoileus virginianus). Elk (Cervus elaphus) are social ungulates and the main prey item of wolves (Canis lupus) in Banff National Park (BNP), Alberta. Grouping behaviour may affect the functional response of predators by changing how predators encounter and kill prey. We studied wolf predation on elk in BNP during the winters of 1997–1998 and 1998–1999 and tested how elk group size affected the availability of and encounter rates with elk groups and attack success of wolves. Wolves encountered larger elk groups than expected based on availability, and killed more elk from large groups than expected based on numbers of encounters. Elk group size increased with elk density in BNP. Increased rates of encounter with and success of attacking large elk groups, and the positive group size – density relationship may be a mechanism for density-dependent predation. We developed a predation-risk model to test the prediction that grouping will benefit individual elk, given this predation regime. Elk appeared to adopt two different strategies to minimize predation risk: living in small herds that were rarely encountered by wolves or living in large herds that reduced their predation risk through dilution.

La recherche sur les associations entre les loups et leurs proies en Amérique du Nord s'intéresse principalement aux systèmes à une seule proie, surtout l'orignal (Alces alces) ou le cerf de Virginie (Odocoileus virginianus). Le wapiti (Cervus elaphus) est un ongulé social qui constitue la proie principale du loup gris (Canis lupus) dans le parc national de Banff (BNP) en Alberta. Le comportement de regroupement peut affecter la réponse fonctionnelle des prédateurs en changeant la façon dont les prédateurs s'attaquent aux proies et les tuent. Nous avons étudié la prédation exercée par les loups sur les wapitis dans le parc de Banff au cours des hivers de 1997–1998 et de 1998–1999 et examiné comment la taille du groupe affecte la disponibilité des proies, la fréquence des rencontres et le succès des attaques des loups. Les loups rencontrent des groupes de wapitis plus grands que ne le permettrait de croire leur disponibilité et tuent plus de wapitis dans les grands groupes que ne le laisserait croire la fréquence des rencontres. La taille des groupes de wapitis augmente avec leur densité dans le parc. La fréquence accrue des rencontres et le succès plus grand des attaques en présence de grands groupes de wapitis, de même que la corrélation positive entre la densité et la taille des groupes, sont peut-être des mécanismes qui favorisent une prédation dépendante de la densité. Nous avons conçu un modèle de risque de prédation pour vérifier la prédiction qui veut que, chez les wapitis, le regroupement avantage les individus dans un tel régime de prédation. Les wapitis semblent adopter deux stratégies pour minimiser les risques de prédation : la vie dans de petits groupes qui ont rarement à faire face aux loups, ou la vie en grands groupes qui réduit par dilution les risques de prédation.[Traduit par la Rédaction]

Document Type: Research Article

Publication date: May 1, 2002

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