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Elk population dynamics in areas with and without predation by recolonizing wolves in Banff National Park, Alberta

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Gray wolves (Canis lupus) recolonized the Bow Valley of Banff National Park in the mid-1980s after a 30-year absence. Wolves recolonized one zone of the Bow Valley in 1985 and another in 1991, but human activity excluded wolves from a third zone throughout the study. Elk (Cervus elaphus) are the primary prey of wolves in Banff National Park. We studied the effects of wolf predation, snow depth, elk density, and human-caused mortality on the elk population growth rate in the three different wolf recolonization treatments from 1985 to 2000. We constructed a set of generalized linear models of factors affecting population growth, and used Akaike Information Criteria to guide model selection and inference. In the low wolf predation zone, elk population growth was density-dependent and limited by human-caused mortality. In the zone that wolves recolonized in 1991, elk population growth was limited by the combined effects of snow depth and wolf predation after wolf recolonization, in addition to preexisting mortality caused by humans and other predators. Our correlative approach failed to yield insights into population dynamics in the zone where wolves were present throughout the study. However, by comparing zones we demonstrate important differences in ungulate population dynamics in the presence and absence of wolf predation.

Après 30 ans d'absence, le loup gris (Canis lupus) a effectué un retour dans la vallée de la rivière Bow, dans le Parc national de Banff, au milieu des années 1980. Les loups ont d'abord colonisé une zone de la vallée en 1985, puis une autre en 1991 et l'activité humaine les a exclus d'une troisième zone pour toute la durée de l'étude. Le wapiti (Cervus elaphus) est la principale proie des loups dans le parc. Nous avons étudié les effets de la prédation par les loups, de la profondeur de la neige, de la densité des wapitis et de la mortalité due à l'activité humaine sur les taux de croissance des populations de wapitis des trois zones expérimentales de 1985 à 2000. Nous avons construit une série de modèles linéaires généralisés des facteurs qui affectent la croissance des populations, puis nous avons utilisé le critère d'information d'Akaike pour choisir des modèles et guider nos déductions. Dans la zone de faible prédation, la population de wapitis dépend de la densité et est limitée par la mortalité attribuable à l'activité humaine. Dans la zone recolonisée en 1991, les effets combinés de la profondeur de la neige et de la prédation par les loups ont limité la croissance de la population après la recolonisation; ces facteurs se sont ajoutés à la mortalité due à l'activité humaine ou celle d'autres prédateurs qui existait avant le retour des loups. Notre approche corrélative n'a pas réussi à jeter de lumière sur la dynamique des populations dans la zone fréquentée par les loups pendant toute la durée de l'étude. Cependant, la comparaison des zones indique des différences importantes dans la dynamique des populations d'ongulés selon que les loups sont présents ou absents.[Traduit par la Rédaction]

Document Type: Research Article

Publication date: May 1, 2002

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