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Barking up the wrong tree: climbing performance of rat snakes and its implications for depredation of avian nests

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Nest depredation is the leading cause of nest failure in Neotropical–Nearctic migratory birds, which are of interest because of their declining populations. In a recent study in a bottomland hardwood forest, Acadian Flycatchers (Empidonax virescens) experienced higher nest success in Nuttall oak (Quercus nuttallii), a tree species with relatively smooth bark at maturity. To determine if variation in bark-surface irregularities may influence the ability of a predator species to access the contents of avian nests, we examined the climbing abilities of rat snakes (Elaphe obsoleta) on trees having three different bark types. None of the subjects was able to ascend large Nuttall oaks in the absence of vines; with vines present, subjects still required more time to climb Nuttall oaks than to climb other species. A few of the subjects successfully climbed smaller Nuttall oaks lacking vines, but ascent time was longer and climbing behavior was modified from that observed in the other trials. Our results indicate that the likelihood of nest predation by rat snakes decreases in this forest when birds nest in trees with smooth bark and without vines. Investigators need to consider differences among nest substrates that are important to both the prey and the predator.

Le pillage des nids est la principale cause des nidifications ratées chez les oiseaux migrateurs néotropicaux–néarctiques qui prennent un intérêt particulier parce que leurs populations sont en déclin. Au cours d'une étude récente dans une forêt de feuillus des terres basses, des moucherolles verts (Empidonax virescens) qui ont niché dans des chênes de Nuttall (Quercus nuttallii), à l'écorce relativement lisse à maturité, ont eu plus de succès à la reproduction. Pour déterminer si la variation dans les irrégularités de surface de l'écorce peut influencer la capacité d'une espèce prédatrice d'accéder au contenu de nids d'oiseaux, nous avons évalué l'aptitude de serpents ratiers (Elaphe obsoleta) à grimper à des arbres présentant trois types d'écorce. Aucun des serpents n'a réussi à faire l'ascension de gros chênes de Nuttall en l'absence de lianes; cependant, à l'aide de lianes, les serpents grimpaient aux chênes de Nuttall, mais plus lentement qu'aux autres espèces d'arbres. Quelques serpents ont réussi à grimper dans des chênes de Nuttall dépourvus de lianes, mais de plus petite taille, et dans ces cas, l'ascension était plus lente et le comportement au cours de la montée était distinct de celui observé pendant les autres essais. Nos résultats indiquent que la probabilité de pillage des nids par les serpents ratiers est moins élevée dans cette forêt lorsque les oiseaux nichent dans des arbres à écorce lisse et sans liane. Il est donc essentiel de tenir compte des différences de substrats qui sont importantes tant pour les prédateurs que pour les proies.[Traduit par la Rédaction]

Document Type: Research Article

Publication date: April 1, 2002

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