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A short spring before a long jump: the ecological challenge to the steppe tortoise (Testudo horsfieldi)

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Abstract:

The steppe tortoise (Testudo horsfieldi) is probably the most widespread and abundant of all living terrestrial tortoises, but paradoxically, this chelonian as been studied only superficially. Steppe tortoise populations are declining rapidly as a result of massive harvesting for the pet trade and extensive disruption of their habitat by intensive agriculture. Thus, it is urgent to acquire accurate information on major life-history traits. Our 5-year field study at the Djeiron Ecocenter in the Republic of Uzbekistan indicates that steppe tortoises usually remain buried in one place for over 9 months, which helps them cope with the extreme environmental conditions that occur in summer, fall, and winter. After emerging in late winter, steppe tortoises have less than 3 months in spring to forage to obtain the fuel needed for growth and reproduction, and replenish the body reserves necessary for the subsequent 9 months of total starvation. The mating period occurred between the end of March and mid-April and the egg-laying period from the end of April to mid-June. Using radio-tracking and focal sampling, we measured the time devoted to different activities by males and females. During the mating period, males allocated a large proportion of their daily activity to sexual behaviours, whereas females' sexual activity tended to be cryptic. However, males devoted less time to feeding and resting than did females. During the postmating period, both males and females spent much time foraging. The strong sexual divergences indicate that each sex copes differently with the extreme continental climate. The seasonal and interannual changes in body mass indicate complex interactions between climatic conditions, activity budget, and body reserves.

La tortue des steppes (Testudo horsfieldi) est probablement l'une des tortues terrestres les plus répandues mais, paradoxalement, sa biologie reste méconnue. Cependant, la dégradation des milieux naturels et la récolte intensive des adultes pour le commerce d'animaux sauvages entraînent un déclin marqué de ses populations. Il est, par conséquent, urgent d'acquérir des informations précises sur les principales caractéristiques de son cycle biologique. Notre étude, étalée sur 5 années, d'une population ouzbèke de tortues des steppes indique que cette espèce peut rester inactive plus de 9 mois, enterrée dans le sable à la même place, ce qui lui permet de faire face aux conditions climatiques extrêmes de l'été, de l'automne et de l'hiver. À la fin de l'hiver, les tortues reprennent leur activité et disposent donc de moins de 3 mois, au printemps, pour acquérir l'énergie et la matière nécessaires à la croissance, à la reproduction, et à la reconstitution des réserves corporelles requises en vue des 9 mois de jeûne complet qui suivront. La période des accouplements s'étend de la fin de mars à la mi-avril et la période des pontes, de la fin d'avril à la mi-juin. L'observation continue d'animaux équipés d'émetteurs nous a permis de préciser le budget des activités chez les mâles et les femelles. Durant la période des accouplements, les mâles allouent une grande part de leur activité quotidienne aux comportements sexuels, alors que l'activité sexuelle des femelles est beaucoup plus cryptique. Par conséquent, les mâles allouent moins de temps au repos et à l'alimentation que les femelles. Après la période des accouplements, les mâles et les femelles passent plus de temps à s'alimenter. Les fortes divergences entre les budgets des activités des mâles et des femelles suggèrent que chaque sexe répond différemment aux contraintes sévères du climat continental. Les variations saisonnières et annuelles de la masse corporelle indiquent l'existence d'interactions complexes entre les conditions climatiques, le budget des activités et la condition physique.

Document Type: Research Article

Publication date: 2002-03-01

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  • Published since 1929, this monthly journal reports on primary research contributed by respected international scientists in the broad field of zoology, including behaviour, biochemistry and physiology, developmental biology, ecology, genetics, morphology and ultrastructure, parasitology and pathology, and systematics and evolution. It also invites experts to submit review articles on topics of current interest.
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