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Variation in survival rates for the alpine marmot (Marmota marmota): effects of sex, age, year, and climatic factors

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Abstract:

We examined variation in annual survival rates in a population of alpine marmots (Marmota marmota) according to intrinsic (sex and age) and extrinsic (year and climate) factors. We tested predictions concerning (i) a sex effect in a monogamous non-dimorphic species, (ii) age structure of survival rates in a mesomammal, and (iii) the annual variability effect and the contribution of stochastic climatic factors, especially snow cover, frost, and rainfall. We used a 8-year dataset of 367 marmots that were livetrapped and marked in La Sassière Nature Reserve in the French Alps between 1990 and 1997. Survival and recapture rates were modelled using recent developments in capture–recapture models. Sex had no effect on survival rates, which agrees with the predictions of sexual selection. Survival rates for young of the year (YOY, from weaning to first birthday) were, on average, lower than in the older age class. In the older age class, annual variation occurred that was strongly related to the intensity of autumn frost. By determining the soil temperature at the beginning of hibernation, this factor, though short-lived, could have determined the energetic cost of hibernation. Neither annual variation nor an environmental effect was detected in YOY despite a large sample size. Social thermoregulation could contribute to the stability of YOY survival rates. As infanticide was common after the immigration of a new dominant male, survival of YOY seemed to depend more on social events than on stochastic climatic ones.

Nous avons étudié les variations des taux annuels de survie dans une population de marmottes alpines (Marmota marmota). Les taux de survie ont été étudiés en fonction de facteurs intrinsèques (sexe et âge) et extrinsèques (années et climat). Nous avons testé des prédictions sur (i) l'effet du sexe chez une espèce monogame non dimorphique, (ii) la structuration en âge de ce mésomammifère et (iii) l'effet de la variabilité annuelle et la contribution de facteurs climatiques, en particulier le couvert neigeux, le gel et les précipitations. Nous avons utilisé un jeu de données de 8 ans portant sur 367 marmottes qui ont été capturées et marquées dans la réserve de la Sassière (Alpes françaises, à 2350 m d'altitude) entre 1990 et 1997. Les taux de survie et de recapture ont été modélisés à partir des modèles récents de capture–recapture. Le sexe n'avait pas d'effet sur la survie, ce qui est en accord avec la prédiction de la sélection sexuelle. La survie des jeunes de l'année (du sevrage au premier anniversaire) était plus faible que celle des animaux plus âgés. Dans cette dernière classe, les variations annuelles de survie étaient liées à l'intensité du gel automnal. Parce qu'elle était responsable de la température du sol au début de l'hibernation, cette courte période pouvait sans doute déterminer le coût de l'hibernation. La survie des jeunes de l'année ne dépendait ni de l'année ni d'effets environnementaux, bien que la taille de l'échantillon se soit avérée importante. La thermorégulation sociale pourrait contribuer à stabiliser la survie des jeunes de l'année. L'infanticide est commun après le changement de mâle dominant; la survie des jeunes de l'année pourrait donc dépendre d'événements sociaux plutôt que des conditions climatiques.

Document Type: Research Article

Publication date: 2002-02-01

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