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A demographic analysis of a southern snowshoe hare population in a fragmented habitat: evaluating the refugium model

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Abstract:

The allegedly noncyclic dynamics of southern snowshoe hare (Lepus americanus) populations may be explained by a model invoking habitat fragmentation and facultative predation (the refugium model) under which animals dispersing from patches of preferred habitat fail to establish themselves because of predation by facultative carnivores. We compared the refugium model with a revised model invoking heavy on-site predation in preferred habitat as the proximal mechanism responsible for the stability of southern snowshoe hare populations. The survival and movements of hares in a fragmented habitat in central Idaho were monitored via radiotelemetry on 6 sites differing in habitat quality (indexed by understory cover) from 1998 to 2000. In support of the revised model, predation rates were high irrespective of cover availability or hare density, and predators did not kill dispersing animals disproportionately. Furthermore, predation was focused on small hares, suggesting that poor recruitment of juveniles may be the mechanism ultimately responsible for the damped dynamics of southern snowshoe hare populations. The low survival rates we measured suggest that the population under study was undergoing a marked decline. However, the observed decline, determined by comparing study-site population estimates, was less severe, implying that the persistence of local snowshoe hare populations in some areas of the species' southern range may be influenced by metapopulation dynamics. Specifically, southern snowshoe hare populations in small patches of usable habitat may be prevented from going extinct by the arrival of immigrants from similar nearby patches.

La dynamique des populations australes de lièvres d'Amérique (Lepus americanus), que l'on présume n'être pas cyclique, peut s'expliquer à l'aide d'un modèle qui tient compte de la fragmentation de l'habitat et de la prédation facultative (le modèle du refuge), selon lequel les animaux qui quittent les parcelles de leur habitat préféré ne réussissent pas à s'établir à cause de la prédation par des carnivores facultatifs. Nous avons comparé le modèle du refuge à un modèle révisé selon lequel une prédation locale importante dans l'habitat préféré constitue le mécanisme responsable de la stabilité des populations australes de lièvres d'Amérique. La survie et les déplacements ont été étudiés, grâce à la radiotélémétrie, à 6 sites au sein d'un habitat fragmenté du centre de l'Idaho différents par la qualité de l'habitat (mesurée d'après la couverture de végétation du sous-bois), de 1998 à 2000. Les taux de prédation étaient élevés quelles qu'aient été la couverture végétale et la densité des lièvres, et les prédateurs ne s'attaquaient pas plus particulièrement aux animaux qui quittaient leur habitat, ce qui appuie le modèle révisé. De plus, les prédateurs sélectionnaient les petites proies, ce qui semble indiquer que le faible recrutement des jeunes lièvres est peut-être ultimement le mécanisme responsable de la dynamique amortie des populations australes de lièvres d'Amérique. Les faibles taux de survie enregistrés chez la population étudiée semblent signaler un déclin important. Cependant, la comparaison des estimations de densité des populations locales dans la zone d'étude permet de croire que le déclin observé n'est pas si important, probablement parce que certaines des populations de la zone de répartition australe persistent grâce à la dynamique de la métapopulation. Plus précisément, cela signifie que les populations australes de lièvres d'Amérique qui vivent dans de petites parcelles d'habitat approprié sont protégées de la disparition grâce à l'arrivée d'individus immigrants provenant de parcelles d'habitat semblables dans le voisinage.[Traduit par la Rédaction]

Document Type: Research Article

Publication date: 2002-01-01

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