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Variation in growth of Brown-headed Cowbird (Molothrus ater) nestlings and energetic impacts on their host parents

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Abstract:

I tested several hypotheses about the plasticity of avian growth by comparing growth of Brown-headed Cowbird (Molothrus ater) nestlings in 20 different host species. Growth of cowbird nestlings was not strongly correlated with host adult mass and nearly all hosts were able to provision cowbirds with enough food to grow at nearly the highest observed rate. Cowbird growth was positively correlated with site latitude (which negatively covaried with maximum temperature) and negatively correlated with the nestling period of the host species. The metabolizable energy expenditure of cowbird and host nestlings was estimated as an approximate measure of the food provisioned by parents. As host adult mass varied from 6 to 113 g, one cowbird nestling was equivalent to 3.4–0.56 host nestlings in terms of peak daily energy intake. Cowbird nestlings impose a substantial energetic demand on smaller host parents that may reduce their future survival or fecundity. The quantity of energy delivered to parasitized nests demonstrates that parents are often willing to provision nests at a much higher rate than for an average clutch of their own young.

J'ai éprouvé plusieurs hypothèses sur la plasticité de la croissance des oiseaux en comparant la croissance des oisillons du vacher à tête brune (Molothrus ater) dans les nids de 20 espèces hôtes. La croissance des vachers n'était pas en corrélation étroite avec la masse des hôtes adultes et presque tous les oiseaux hôtes ont été en mesure de procurer suffisamment de nourriture aux oisillons parasites pour assurer leur croissance à un taux voisin du plus haut taux observé. La croissance des vachers s'est révélée en corrélation positive avec la latitude du site de nidification (elle-même en corrélation négative avec la température maximale) et en corrélation négative avec la période de nidification de l'espèce hôte. La dépense d'énergie métabolisable des oisillons du vacher et de ceux de l'espèce hôte équivalait approximativement à la quantité de nourriture apportée par les parents. La masse des hôtes adultes se situait entre 6–113 g et la consommation quotidienne maximale d'énergie d'un oisillon parasite équivalait à 3,4–0,56 fois celle des oisillons de l'espèce hôte. Les oisillons du vacher imposent une dépense énergétique importante aux parents d'espèces hôtes de petite taille, ce qui peut diminuer leur survie ou leur fécondité futures. La quantité d'énergie fournie aux nids parasités démontre que les parents sont souvent prêts à investir plus d'efforts à ravitailler les nids parasités qu'à nourrir une couvée moyenne de leurs propres oisillons.[Traduit par la Rédaction]

Document Type: Research Article

Publication date: 2002-01-01

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  • Published since 1929, this monthly journal reports on primary research contributed by respected international scientists in the broad field of zoology, including behaviour, biochemistry and physiology, developmental biology, ecology, genetics, morphology and ultrastructure, parasitology and pathology, and systematics and evolution. It also invites experts to submit review articles on topics of current interest.
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