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Microhabitat use by the snow vole Chionomys nivalis in alpine environments reflects rock-dwelling preferences

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Environmental conditions in mountainous regions have influenced the nature of some adaptations among small mammals and this may apply to strategies of habitat use in alpine biotopes. In the present paper, microhabitat use in relation to microhabitat availability of a population of snow voles Chionomys nivalis Martins, 1842, a nonhibernating microtine rodent that inhabits high-mountain environments exclusively, was studied. The results show that C. nivalis did not use microhabitats in proportion to availability, suggesting a preference for certain habitat characteristics. Chionomys nivalis strongly used scree areas at all times, whereas the use of available areas of mixed shrubs (Juniperus communis and Cytisus oromediterraneus) and Scots pine (Pinus sylvestris) was lower than expected. Factors other than food, such as favourable microclimate or refuge from predators, might determine regular use of rocky microhabitats. The results also revealed differences in the use of rocky structures related to sex and reproductive condition, suggesting different strategies of spatial use related to reproductive tasks. Juveniles and reproductive females used central zones of the scree and areas with scree junipers (J. communis) significantly more than expected, whereas reproductive males and nonreproductive adults used scree areas in proportion to availability. Based on its unique morphological, physiological, and ecological characteristics, C. nivalis can be considered a rock-dwelling specialist of alpine environments.

Dans les zones montagneuses, les conditions environnementales ont influencé la nature de certaines adaptations chez les petits mammifères et cela peut être vrai des stratégies d'utilisation de l'habitat dans les biotopes alpins. On trouvera ici les résultats d'une étude sur l'utilisation des microhabitats en fonction de leur disponibilité chez une population de campagnols des neiges Chionomys nivalis Martins, 1842, un rongeur microtiné qui n'hiberne pas et qui vit exclusivement dans les habitats de haute montagne. Les résultats indiquent que C. nivalis n'utilise pas les microhabitats proportionnellement à leur disponibilité, ce qui laisse supposer l'existence d'une préférence pour certaines caractéristiques de l'habitat. Les campagnols fréquentent beaucoup les zones d'éboulis en tout temps, alors qu'ils utilisent les zones buissonneuses mixtes (Juniperus communis et Cytisus oromediterraneus) et les zones de pins sylvestres (Pinus sylvestris) moins que prévu. Des facteurs autres que la nourriture, par exemple un microclimat favorable ou une protection contre les prédateurs, peuvent expliquer l'utilisation régulière des microhabitats rocheux. Il y a aussi des différences d'utilisation des structures rocheuses entre mâles et femelles et entre individus de statuts reproducteurs différents, ce qui suggère des stratégies variables d'utilisation de l'espace selon les tâches reproductrices. Les juvéniles et les femelles reproductrices fréquentent les zones centrales des éboulis et les zones d'éboulis-genévriers (J. communis) significativement plus que prévu, alors que les mâles reproducteurs et les adultes non reproducteurs utilisent les zones d'éboulis en fonction de leur disponibilité. Des caractéristiques morphologiques, physiologiques et écologiques particulières font de C. nivalis une espèce spécialiste des zones rocheuses des milieux alpins.[Traduit par la Rédaction]

Document Type: Research Article

Publication date: January 1, 2002

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