Effects of litter size on pup defence and weaning success of neighbouring bank vole females

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Abstract:

Reproductive success of territorial female mammals depends partly on their capability to defend their young from conspecific intruders. However, how this is related to the characteristics of females and their litter sizes is largely unknown. The defence activity of 25 female bank voles (Clethrionomys glareolus) in relation to the number of offspring was studied in a behavioural arena by manipulating litter sizes (–2 pups or +2 pups). Infanticidal male bank voles were used as intruders–predators. Moreover, the weaning success (weaned at least one offspring or none) of 15 pairs of neighbouring females was investigated in a large indoor runway system. In each pair of females, the litter size of one female was reduced (–2 pups) and the litter size of the other enlarged (+2 pups). Defence activity of females increased with the number of offspring and the mother's size. However, weaning success of neighbours was related only to their body mass, and litter-size manipulation did not affect weaning success. Present results indicate that, although bank vole females increase their defence intensity with an increase in the number of pups, the weaning success of neighbouring females may be primarily determined by their size and dominance rank.

Le succès de la reproduction chez des femelles territoriales de mammifères est en partie attribuable à leur capacité de défendre leurs petits contre des intrus de la même espèce. Cependant, en quoi cela est relié aux caractéristiques des femelles et à la taille de leurs portées reste à déterminer. L'activité de défense a été étudiée chez 25 femelles du campagnol roussâtre (Clethrionomys glareolus) en fonction du nombre de petits dans la progéniture dans une arène comportementale où le nombre de petits dans les portées était manipulé (–2 petits ou +2 petits). Des mâles infanticides du campagnol roussâtre ont été utilisés comme intrus–prédateurs. En outre, le succès du sevrage (au moins un petit sevré dans la portée ou aucun) a été évalué chez 15 paires de femelles voisines dans un vaste réseau intérieur de pistes. Chez chacune des paires de femelles, une femelle a été privée de deux de ses petits (–2 petits), alors que la portée de l'autre femelle était augmentée (+2 petits). L'activité de défense des femelles s'est avérée fonction du nombre de petits dans la portée et de la taille de la femelle. Cependant, le succès du sevrage chez les femelles voisines était relié uniquement à leur masse corporelle et la manipulation du nombre de petits dans la portée n'avait aucun effet sur le succès du sevrage. Nos résultats indiquent que, bien que les femelles du campagnol roussâtre augmentent l'intensité de leur activité de défense à mesure qu'augmente le nombre de petits dans la portée, le succès du sevrage des femelles voisines est probablement déterminé par leur taille et leur rang de dominance.[Traduit par la Rédaction]

Document Type: Research Article

Publication date: January 1, 2002

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