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Changes in the diet of free-ranging black bears in years of contrasting food availability revealed through milk fatty acids

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Abstract:

We studied patterns of fatty acid signatures in milks and major foods of free-ranging lactating black bears (Ursus americanus) in western Massachusetts to examine the degree to which changes in milk fatty acids could be related to measured changes in food availability and scat analysis, and to assess whether fatty acids could be used to infer aspects of the diets of individuals. Milk samples (n = 45) were obtained from 17 individual bears during years of contrasting hard-mast abundance. Paired winter-den and spring-foraging samples were obtained from females in 1994 (n = 10), 1995 (n = 2), and 1996 (n = 8). In seven of these females, paired den and foraging samples were collected in both 1994 and 1996, representing two consecutive lactation periods. Milk fatty acid patterns indicated that the diet of individuals responded strongly to food availability both prior to denning and during spring foraging. During spring foraging, although females likely continued to mobilize stored fat, the greatest contribution to milk fatty acids appeared to be from dietary fat intake. Hence, qualitative changes in spring diets of individual bears could be reasonably inferred from milk fatty acid signatures. During the year of lowest hard-mast abundance, milk fatty acid patterns suggested that females relied predominantly on a diet of skunk cabbage, although this varied among individuals. This study demonstrates that milk fatty acid signatures can be used to provide insight into the nutritional ecology of bears at the level of the individual.

Nous avons étudié les variations de la composition des acides gras du lait et déterminé les habitudes alimentaires de mères nourricières chez l'Ours noir (Ursus americanus) dans l'ouest du Massachusetts, pour mesurer à quel point ces variations étaient reliées aux changements observés dans la disponibilité de la nourriture et l'analyse des fèces et pour déterminer si les acides gras pouvaient servir d'indicateurs des régimes alimentaires individuels. Des échantillons (n = 45) de lait ont été recueillis chez 17 femelles au cours d'années d'abondance inégale de la paisson. Des échantillons appariés ont été prélevés chez les mêmes femelles dans leurs terriers d'hiver et au printemps, alors qu'elles se nourrissaient, en 1994 (n = 10), en 1995 (n = 2) et en 1996 (n = 8). Chez sept de ces femelles, des échantillons appariés ont été obtenus en 1994 et en 1996, ce qui correspondait à deux périodes consécutives d'allaitement. Les variations des acides gras du lait indiquent que le régime alimentaire des femelles est fortement relié à la disponibilité de la nourriture aussi bien avant l'hibernation qu'au printemps. Avec le régime de printemps, bien que les femelles continuent probablement de mobiliser leurs réserves de graisses, la contribution principale aux acides gras du lait vient de l'ingestion directe de graisses dans la nourriture. La composition en graisses du lait peut donc servir à estimer assez bien les changements qualitatifs du contenu des régimes alimentaires individuels du printemps. Durant l'année où l'abondance de paisson a été minimale, les acides gras du lait ont indiqué que les femelles consommaient surtout du chou puant, bien qu'il y ait eu des variations d'un individu à un autre. Nos résultats démontrent que, chez l'Ours noir, la composition des acides gras du lait d'un individu peut servir à donner un aperçu de son écologie alimentaire.[Traduit par la Rédaction]

Document Type: Research Article

Publication date: December 1, 2001

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nrc/cjz/2001/00000079/00000012/art00017
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