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Movement patterns of male common voles (Microtus arvalis) in a network of Y junctions: role of distant visual cues and scent marks

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Common voles (Microtus arvalis) use networks of runways around their burrows, which are dug in meadows. Their orientation among such networks could be based on rigid "egocentred" routes (possibly through the use of olfactory "trails") or on more general, "allocentred" spatial representations (with distant visual cues). In this 5-day study, male voles should reach food in the centre of a maze of three-way (Y) junctions offering similar local views but surrounded by distant visual cues. I tested whether the animals navigated using olfactory trails, implying one main direct foraging route, or allocentered representations, allowing flexibility among equivalent routes. Males quickly marked their environment, preferentially at the periphery, where they moved the most. However, during most direct trips between the nest and the food, they used one of the central shortest routes, which included the least scent-marked zones. Moreover, the voles preferred different shortest routes to go to the food and return from it, showing a bias in favour of the side where the distant goal (food or nest) was situated. This suggests that male common voles base their choices on the general direction of their goal rather than on trails. Finally, there was no major difference in initial exploration between a clean and a scent-marked maze.

Les Campagnols des champs (Microtus arvalis) utilisent des réseaux de sentes autour de leurs terriers creusés dans des prairies. Leur orientation au sein de tels réseaux pourrait être basée sur des routes égocentrées rigides (éventuellement via des « pistes » olfactives) ou sur des représentations spatiales allocentrées plus générales (avec des repères visuels à distance). Dans cette étude de 5 jours, des campagnols mâles devaient atteindre leur nourriture au centre d'un labyrinthe de jonctions à trois voies (en Y), offrant des vues locales similaires mais entouré de repères visuels à distance. J'ai tenté de déterminer si les animaux allaient s'orienter selon des pistes olfactives, en suivant une route directe principale vers leur nourriture, ou selon une représentation allocentrée, permettant une flexibilité entre des routes équivalentes. Les mâles ont rapidement marqué leur environnement, particulièrement à la périphérie, où ils se déplaçaient le plus souvent. Toutefois, lors de la plupart des parcours directs entre leur nid et leur nourriture, ils ont emprunté l'un des chemins centraux les plus courts, là ou se trouvaient les zones les moins marquées. De plus, ils ont choisi, parmi les trajets les plus courts, des chemins différents pour aller à leur nourriture et pour en revenir, avec une préférence pour le côté de leur but lointain (nourriture ou nid). Cela semble indiquer que les campagnols des champs mâles basent leur choix sur la direction générale de leur but plutôt que sur des pistes. Enfin, il n'y a pas eu de différences majeures entre l'exploration d'un labyrinthe propre et celle d'un labyrinthe marqué d'odeurs.

Document Type: Research Article

Publication date: 2001-12-01

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  • Published since 1929, this monthly journal reports on primary research contributed by respected international scientists in the broad field of zoology, including behaviour, biochemistry and physiology, developmental biology, ecology, genetics, morphology and ultrastructure, parasitology and pathology, and systematics and evolution. It also invites experts to submit review articles on topics of current interest.
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