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Changes in nesting-habitat use of large gulls breeding in Witless Bay, Newfoundland

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We counted herring gull (Larus argentatus) and great black-backed gull (Larus marinus) nests in the Witless Bay Seabird Ecological Reserve in southeastern Newfoundland, Canada, in 1999 and 2000 and compared our results with previous nest counts from the 1970s. On Gull Island, herring gull nest numbers were 27.5% (1999) and 30.0% (2000) lower than in 1979. Similarly, on Great Island, by 2000 the numbers of herring gull nests had declined 40.8% from numbers in 1979. Counts of great black-backed gull nests were more variable, but suggest a slight or no reduction since 1979. Numbers of herring gulls nesting in rocky and puffin-slope habitats were much reduced (50–70%), while numbers nesting in meadows and forests have actually increased since the 1970s. Great black-backed gulls showed a similar change in nesting distribution. For herring gulls, these changes in nesting numbers matched differences in reproductive success previously documented in these habitats. We suggest that the decline in gull numbers and the change in breeding-habitat selection were caused by changes in the food availability for gulls. Reduced amounts of fisheries offal and the delayed arrival onshore of capelin (Mallotus villosus), an important fish prey species for gulls, have all likely led to the decline in gull reproductive output. Gulls nesting in meadows and forests may be maintaining adequate reproductive output by focusing on alternative prey, such as adult Leach's storm-petrels (Oceanodroma leucorhoa), rather than scarce refuse and fish.

Nous avons dénombré les nids de Goélands argentés (Larus argentatus) et de Goélands marins (Larus marinus) dans la réserve écologique de Witless Bay, dans le sud-est de l'île de Terre-Neuve, Canada, en 1999–2000 et comparé nos résultats à ceux de dénombrements antérieurs effectués dans les années 1970. Sur l'île Gull Island, les nids de Goélands argentés étaient de 27,5 % (1999) et de 30,0 % (2000) moins nombreux qu'en 1979. De même, dans l'île Great Island, le nombre de nids de Goélands argentés a baissé de 40,8 % entre 1979 et 2000. Le nombre de nids de Goélands marins était plus variable mais indique qu'il n'y a pas eu de réduction, ou alors très peu depuis 1979. Le nombre de Goélands argentés qui ont niché dans les habitats rocheux ou dans les habitats de macareux a beaucoup baissé (50–70 %), alors que le nombre d'oiseaux qui ont niché dans les prés et dans les forêts a augmenté depuis les années 1970. On a observé les mêmes tendances chez les Goélands marins. Les changements observés chez les Goélands argentés correspondent à des différences dans le succès de la reproduction telles que décrites antérieurement dans ces habitats. Nous croyons que la réduction du nombre de goélands et les changements dans le choix d'habitat pour la reproduction ont été causés par des changements dans la disponibilité de la nourriture. La réduction d'entrailles de poisson et l'arrivée tardive, sur les berges, des Capelans (Mallotus villosus), proies importantes pour les goélands, ont probablement entraîné le déclin du rendement de la reproduction. Les goélands qui nichent dans les prés ou les forêts réussissent sans doute à maintenir leur rendement en consommant d'autres proies, telles des Océanites cul-blanc (Oceanodroma leucorhoa) plutôt que des déchets ou des espèces peu abondantes de poissons.[Traduit par la Rédaction]

Document Type: Research Article

Publication date: 2001-12-01

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