Spatial structure of harbour seal populations and the implications thereof

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Abstract:

A long-term study of freeze-branded harbour seals (Phoca vitulina) revealed explicit site fidelity. Individuals were followed up to 14 years of age and none of the 163 branded animals were observed to haul out beyond a 32-km distance from the site where they were branded as pups. Within this range, striking spatial segregation by age and sex prevailed. While females' site fidelity increased with age, males spent less time at their natal site with increasing age. These findings have consequences for understanding the population dynamics of harbour seals, since single "colonies" will act as partly isolated "subpopulations" in some contexts but not in others. The differing migration tendencies of the population segments lead to spatially segregated sex and age ratios of subpopulations and create a complex pattern of connectivity among these subpopulations. Ignoring the spatial scale will lead to severe misinterpretations of analyses of basic population-dynamic processes, especially rates of population increase, rates of gene flow, and the dynamics of the spread of diseases. We suggest that when studies have different aims, these should be addressed by encompassing different numbers of subpopulations.

Une étude à long terme sur des Phoques communs (Phoca vitulina) identifiés par cryomarquage a mis en lumière leur fidélité à un site. Des phoques ont été suivis jusqu'à l'âge de 14 ans et aucun des 163 phoques marqués n'a été observé sur le rivage au-delà de 32 km de distance du site où ils ont été marqués dans leur jeunesse. À l'intérieur de cette zone, il existe une ségrégation spatiale marquée en fonction de l'âge et du sexe. Alors que, chez les femelles, la fidélité au site augmente avec l'âge, les mâles, eux, passent de moins en moins de temps à leur site d'origine à mesure qu'ils vieillissent. Ces données ont des conséquences sur notre compréhension de la dynamique des populations de Phoques communs, puisque des « colonies » particulières vont se comporter comme des sous-populations isolées dans certains contextes, mais pas dans d'autres. Les tendances migratoires différentes dans les divers segments de la population donnent lieu à de la ségrégation spatiale des rapports entre les sexes et entre les classes d'âge des sous-populations, créant un réseau de connectivité complexe entre les sous-populations. Ne pas tenir compte de l'échelle spatiale risque de mener à des interprétations fort erronées des résultats des analyses des processus de base de la dynamique des populations, particulièrement les taux de croissance des populations, les taux de flux des gènes et la dynamique de la transmission des maladies. Nous expliquons comment des études démographiques à objectifs distincts devraient tenir compte de différents nombres de sous-populations.[Traduit par la Rédaction]

Document Type: Research Article

Publication date: December 1, 2001

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