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Reproductive changes in a cyclic population of snowshoe hares

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Abstract:

Reproductive output was estimated for a cyclic population of snowshoe hares (Lepus americanus) in the Kluane Lake region of the southwest Yukon Territory. Data collected by five researchers were collated over 8 years (1989–1996). Pregnant hares were captured and held in cages until they gave birth so that reproductive characteristics could be measured. Pregnancy rate, litter size, and neonate size fluctuated significantly throughout the cycle, changes occurring about 2 years before corresponding changes in density. Pregnancy rates were nearly 100% early in the breeding season, but declined up to 20% in the last gestation periods of the year. The number of litters produced in a breeding season varied between two (decline phase) and four (low, early increase phase). Litter size varied among years as well as among litters within a year, larger litters being born later in the breeding season. The body mass and size of newborn hares varied by 5–33% among years. The combined changes in pregnancy rate and litter size resulted in a cyclic change in total reproductive output ranging from a low of 6.9 young per female during the decline phase to a maximum of 18.9 during the second year of the low and early increase phases.

Le rendement de la reproduction a été estimé chez une population cyclique de Lièvres d'Amérique (Lepus americanus) de la région du lac Kluane dans le sud-ouest du Yukon. Les données recueillies par cinq chercheurs pendant 8 ans (1989–1996) ont été colligées. Des femelles enceintes ont été capturées et gardées en cage jusqu'à la mise bas, ce qui a permis de mesurer les caractéristiques de la reproduction. Nous avons enregistré des fluctuations significatives des taux de grossesse, du nombre de petits par portée et de la taille des nouveau-nés pendant tout le cycle, environ 2 ans avant que ne se produisent les fluctuations correspondantes de la densité. Les taux de grossesse étaient presque toujours de 100 % au début de la saison de reproduction, mais pouvaient baisser d'un fort pourcentage (jusqu'à 20 %) au moment des dernières grossesses de l'année. Le nombre de portées produites en une saison variait de deux (phase de déclin) à quatre (phase du minimum, début de la recrudescence). La taille des portées variait d'une année à l'autre et d'une portée à l'autre au cours d'une année, et c'est vers la fin de la saison de la reproduction qu'apparaissaient les plus grosses portées. La masse et la taille des nouveau-nés variaient de 5–33 % d'une année à l'autre. La combinaison des fluctuations des taux de grossesse et du nombre de petits par portée entraînait un changement cyclique du rendement, passant d'une production de 6,9 petits par femelle durant la phase de déclin à 18,9 petits au cours de la seconde année du déclin et au début de la période de recrudescence.[Traduit par la Rédaction]

Document Type: Research Article

Publication date: November 1, 2001

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nrc/cjz/2001/00000079/00000011/art00022
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