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Mortality patterns in a protected population of isards (Rupicapra pyrenaica)

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We considered variation in mortality over 8 years in a protected population of isards (Pyrenean chamois; Rupicapra pyrenaica) within the Pyrenean National Park using monthly systematic skull collection. After testing the stationary-type pattern of estimates of mortality of the living population, we (i) analysed the composition of a sample of dead animals in terms of age and sex; (ii) investigated temporal patterns of mortality and their relationship with winter severity; (iii) tested for sexual differences in mortality rates in this weakly sexually dimorphic species. Of 588 animals found dead from natural causes, 114 were kids (19.4%). No statistical differences existed in the composition of the sample according to sex (the ratio of males to females was 1/1.13). Age at death did not differ significantly between the sexes or among years. A positive relationship was found between winter severity (expressed as cumulative snowfall) and mortality rates for both kids and adults. During mild winters, the mortality rate was low (a mean of 38.4 carcasses per year versus 124 per year in severe winters) and was concentrated on the oldest animals, mainly males. Based on 303 skulls more than 1 year old, annual survivorship curves revealed a period of low mortality (prime age) extending to 9 and 10 years of age for males and females, respectively, followed by a period of increasing mortality (senescence). Our results are commented on in light of recent publications on the demography of populations of large herbivores.

Nous avons étudié les variations de la mortalité au sein d'une population protégée d'Isards (Rupicapra pyrenaica) durant 8 années par collecte mensuelle de crânes. Après avoir testé le caractère stationnaire des estimations d'effectif, nous avons (i) analysé la structure des échantillons de mortalité en fonction de l'âge et du sexe, (ii) vérifié l'existence de tendances temporelles de la mortalité et examiné ses relations avec la rigueur de l'hiver, (iii) testé l'existence de différences sexuelles dans la mortalité chez cette espèce peu dimorphique. Parmi les 588 cadavres résultant de causes naturelles, 114 (19,4 %) étaient des chevreaux. Il n'y avait pas de différences significatives dans la représentation des sexes au sein de cet échantillon (ratio mâles/femelles 1/1,13). L'âge de la mortalité ne varie pas significativement selon le sexe ou l'année. Il existe une relation positive entre la rigueur de l'hiver (mesurée d'après l'enneigement cumulé) et le niveau de mortalité des jeunes et des adultes. Au cours des hivers cléments, la mortalité est faible (moyenne de 38,4 cadavres par an versus 124 cadavres par an lors des hivers rigoureux) et affecte surtout les mâles âgés. Les courbes de vie annuelles, établies à partir de 303 crânes d'Isards de plus de 1 an, révèlent l'existence d'une phase de faible mortalité (âge de plein essor) jusqu'à 9 ans chez les mâles, 10 ans chez les femelles, suivie d'une phase de mortalité croissante (senescence). Nos résultats sont commentés en référence à des publications récentes sur la démographie des populations de grands herbivores.

Document Type: Research Article

Publication date: 2001-11-01

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  • Published since 1929, this monthly journal reports on primary research contributed by respected international scientists in the broad field of zoology, including behaviour, biochemistry and physiology, developmental biology, ecology, genetics, morphology and ultrastructure, parasitology and pathology, and systematics and evolution. It also invites experts to submit review articles on topics of current interest.
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