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Antipredator strategies of Alaskan moose: are maternal trade-offs influenced by offspring activity?

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Abstract:

To maximize fitness, mothers must both provision and protect neonates, demands that may be in conflict, particularly in systems that still experience high levels of natural predation. Whether variation in offspring behaviour alters this putative conflict is not known. The objective of this study was to test hypotheses about the extent to which neonatal activity and ecological variables mediate trade-offs between maternal vigilance and foraging. To address these questions we contrasted data from behavioural observations on female moose (Alces alces) that differed in parity, calf activity, and habitat use at a site in south-central Alaska where they are subject to high levels of grizzly bear (Ursus arctos) and wolf (Canis lupus) predation. Our analyses revealed that females with active juveniles were more vigilant (and as a consequence spent less time feeding) than those with inactive young; vigilance of females without attendant young was intermediate. Distance to apparent protective refugia (e.g., vegetative cover) was positively related to vigilance for all calf-status categories, but lactating females spent more time closer to thick vegetation than did nonlactating females. These results suggest that (i) mothers adjust vigilance when young are inactive to compensate for the loss of foraging opportunities during periods of neonate activity, thereby reducing juvenile vulnerability and increasing the overall feeding rate, and (ii) females with young reduce foraging compromises and, presumably, predation risk by spending more time close to protective cover than do nonlactating females. We conclude that maternal trade-offs can be highly labile and that mothers are able to adjust rapidly to environment-specific situations.

Pour maximiser le fitness, les mères doivent à la fois approvisionner et protéger leurs nouveau-nés, deux exigences qui peuvent être en conflit, particulièrement dans les systèmes où il se fait beaucoup de prédation naturelle. Le comportement de la progéniture peut-il modifier cet éventuel conflit? Nous avons éprouvé les hypothèses selon lesquelles l'activité des nouveau-nés et certaines variables écologiques forcent les mères à faire des compromis entre la vigilance et la recherche de nourriture. Pour résoudre ces problèmes, nous avons comparé les données de comportement obtenues chez des femelles de l'Orignal (Alces alces) distinctes par le nombre de leurs mise-bas, l'activité de leurs petits et leur utilisation de l'habitat à un site du centre-sud de l'Alaska où il se fait une importante prédation par les Grizzlis (Ursus arctos) et les Loups (Canis lupus). Nos analyses ont démontré que les femelles dont les jeunes sont actifs sont plus vigilantes (et, conséquemment, vouent moins de temps à l'alimentation) que les femelles dont les jeunes sont inactifs; les femelles sans petit occupent une position intermédiaire. La distance jusqu'à un refuge apparent (e.g., la couverture végétale) est en corrélation positive avec la vigilance, quel que soit le statut des nouveau-nés, mais les femelles nourricières passent plus de temps dans le voisinage d'une végétation épaisse que les femelles non nourricières. Ces résultats indiquent (i) que les mères ajustent leur vigilance quand les petits sont inactifs de façon à compenser la perte des occasions de recherche de nourriture durant les périodes d'activité des nouveau-nés, réduisant de cette façon la vulnérabilité des jeunes, tout en augmentant la fréquence des périodes d'alimentation et (ii) que les femelles avec des petits réduisent les compromis et, présumément, les risques de prédation en passant plus de temps dans le voisinage de couvertures protectrices que les femelles non nourricières. Les compromis envisagés par les mères sont donc très labiles et les mères sont en mesure de s'ajuster rapidement à des situations environnementales spécifiques.[Traduit par la Rédaction]

Document Type: Research Article

Publication date: November 1, 2001

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  • Published since 1929, this monthly journal reports on primary research contributed by respected international scientists in the broad field of zoology, including behaviour, biochemistry and physiology, developmental biology, ecology, genetics, morphology and ultrastructure, parasitology and pathology, and systematics and evolution. It also invites experts to submit review articles on topics of current interest.
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