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Ecology of juvenile chinook salmon in a small non-natal stream of the Yukon River drainage and the role of ice conditions on their distribution and survival

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Abstract:

We investigated the ecology of juvenile stream-type chinook salmon (Oncorhynchus tshawytscha) in Croucher Creek, a small non-natal tributary of the upper Yukon River, in 1998 and 1999. Underyearling (age 0+) salmon enter Croucher Creek from the Yukon River in June, and by midsummer reached an average density of >0.5/m2. Fish were most commonly found in small pools. Their mean size increased until the end of August, but growth virtually ceased after that, when water temperatures fell. Juveniles remained in the stream through winter, and their distribution and survival were strongly influenced by aufeis, a thick layer of ice that develops from the freezing of groundwater. Over-winter survival was not dependent on fish size. Those fish that survived the winter grew rapidly and doubled in body mass in the spring. About 900 yearling fish emigrated from Croucher Creek in late June and early July at a mean length of 89 mm and mass of 7.2 g. Most of the migrants overwintered in a 700 m long reach of the creek that was downstream from groundwater sources and did not experience severe icing conditions. We suggest that small streams may be important habitats for juvenile salmon in the Yukon drainage, especially if there is a year-round source of groundwater flow that creates conditions suitable for overwintering.

Nous avons étudié l'écologie de Saumons quinnat (Onchorhynchus tshawytscha) juvéniles de forme lotique dans le ruisseau Croucher, un petit tributaire dont les saumons ne sont pas indigènes, dans la partie amont du fleuve Yukon, en 1998 et 1999. Des saumons de moins de 1 an sont passés du fleuve au ruisseau Croucher en juin et leur densité moyenne au milieu de l'été était de >0,5/m2. Les poissons se tenaient souvent dans de petits profonds. Leur taille moyenne a augmenté jusqu'à la fin d'août, mais leur croissance a pratiquement cessé après la chute de température de l'eau. Les juvéniles sont restés dans le ruisseau pendant tout l'hiver et leur répartition ainsi que leur survie étaient fortement influencées par l'« aufeis », les dépôts de glace qui résultent du gel des eaux souterraines. La survie en hiver ne dépend pas de la taille des poissons. Les poissons qui ont survécu à l'hiver avaient une croissance rapide et ils ont doublé leur masse au printemps. Environ 900 poissons de 1 an ont quitté le ruisseau à la fin de juin et au début de juillet à une taille moyenne de 89 mm et une masse moyenne de 7,2 g. La plupart des saumons migrateurs ont passé l'hiver dans une section du ruisseau de 700 m de longueur en aval des sources souterraines et n'ont pas subi de conditions de gel appréciables. Nous croyons que les petits ruisseaux peuvent être des habitats importants pour les jeunes saumons dans le bassin du Yukon, particulièrement s'il y a écoulement souterrain toute l'année, ce qui crée des conditions favorables à la survie en hiver.[Traduit par la Rédaction]

Document Type: Research Article

Publication date: November 1, 2001

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nrc/cjz/2001/00000079/00000011/art00015
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