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Distribution and behavior of ice worms (Mesenchytraeus solifugus) in south-central Alaska

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Abstract:

The ice worm, Mesenchytraeus solifugus ssp. rainierensis, is the only known annelid that survives in glacier ice. We report the locations of eight ice worm populations in south-central Alaska, including the northern- and western-most extent of known ice worm habitation. All ice worms identified in this study inhabit coastal glaciers proximal to the Gulf of Alaska. They were found in a variety of habitats including level snowfields, steep avalanche cones, crevasse walls, glacial rivers and pools, and hard glacier ice. Ice worms were not found on all coastal glaciers nor were they found in Alaska's interior (the Alaska Range). Ice worms on Byron Glacier, Alaska, totaled ~30 million and were distributed on seven distinct avalanche cones. They displayed a diurnal cycle, appearing on the glacier surface several hours before sunset and penetrating back into the glacier shortly after sunrise. Experiments suggest that ice worms preferentially penetrate the glacier beneath surface algae, Chlamydomonas nivalis, to a depth between 15 and 100 cm and resurface at a proximal location. Lateral movement of ice worms on the glacier surface can reach speeds of ~3 m/h. Ice worms on Byron Glacier avoided light, but did not respond preferentially to different wavelengths in the visible spectrum. Finally, ice worms displayed an unexpected attraction to heat.

Mesenchytraeus solifugus ssp. rainierensis est le seul annélide connu pour survivre dans la glace des glaciers. Nous avons repéré huit populations de ces vers dans le centre-sud de l'Alaska, recouvrant les limites les plus boréales et occidentales de leur répartition connue. Tous les vers identifiés au cours de cette étude habitent les glaciers côtiers qui sont près du golfe d'Alaska. Ils fréquentent divers habitats et ont été trouvés dans des champs de neige plats, dans des cônes d'avalanche aux pentes abruptes, dans les parois des crevasses, dans les rivières glaciaires et cuvettes des glaciers et dans la glace dure des glaciers. Les vers n'ont pas été trouvés dans tous les glaciers côtiers et ils n'ont pas été repérés non plus à l'intérieur des terres (la chaîne de l'Alaska). Sur le glacier Byron, Alaska, les vers étaient au nombre d'environ ~30 millions, répartis dans sept cônes distincts d'avalanche. Ces vers ont un cycle diurne et ils apparaissent sur la surface de la glace plusieurs heures avant le coucher du soleil et retournent dans le glacier peu après le lever du soleil. Les expériences indiquent que les vers préfèrent pénétrer dans les glaciers sous une couche d'algues de surface, Chlamydomonas nivalis, jusqu'à une profondeur de 15 à 100 cm, et ils refont surface dans le voisinage. Les mouvements latéraux des vers à la surface des glaciers peuvent atteindre une vitesse de ~3 m/h. Au glacier Byron, les vers évitent la lumière, mais ils ne réagissent pas de façon différente aux longueurs d'onde du spectre de lumière. Enfin, de façon surprenante, ces vers sont attirés par la chaleur.[Traduit par la Rédaction]

Document Type: Research Article

Publication date: 2001-10-01

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