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Influence of breeding habitat on bear predation and age at maturity and sexual dimorphism of sockeye salmon populations

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Abstract:

Age structure and morphology differ among Pacific salmon (Oncorhynchus spp.) populations. Sexual selection and reproductive capacity (fecundity and egg size) generally favor large (old), deep-bodied fish. We hypothesized that natural selection from physical access to spawning grounds and size-biased predation by bears, Ursus spp., opposes such large, deep-bodied salmon. Accordingly, size and shape of salmon should vary predictably among spawning habitats. We tested this hypothesis by measuring the age composition and body depth of sockeye salmon, Oncorhynchus nerka, and the intensity of predation in a range of breeding habitats in southwestern Alaska. Stream width was positively correlated with age at maturity and negatively correlated with predation level. However, salmon spawning on lake beaches were not consistently old, indicating that different factors affect age in riverine- and beach-spawning populations. Body depths of male and female salmon were positively correlated with water depth across all sites, as predicted. However, the mouths of some streams were so shallow that they might select against large or deep-bodied salmon, even in the absence of bear predation. Taken together, the results indicated that habitat has direct and indirect effects (via predation) on life history and morphology of mature salmon.

La structure selon l'âge et la morphologie diffèrent d'une population à l'autre chez les saumons du Pacifique (Oncorhynchus spp.). La sélection sexuelle et la capacité reproductrice (fécondité et taille des oeufs) favorisent généralement les gros (vieux) poissons au corps haut. Nous posons en hypothèse que la sélection naturelle associée à l'accès physique aux frayères et à la prédation exercée par les ours, Ursus spp., sur les poissons de façon différente selon la taille s'oppose à l'existence de poissons aussi gros et aussi hauts. En conséquence, nous croyons que la taille et la forme des saumons devraient varier d'une frayère à l'autre. Nous avons testé cette hypothèse en mesurant la distribution des âges et des hauteurs du corps chez des Saumons rouges (Oncorhynchus nerka), de même que l'intensité de la prédation, dans une série d'habitats de reproduction du sud-ouest de l'Alaska. La largeur du cours d'eau est en corrélation positive avec l'âge à la maturité et en corrélation négative avec l'importance de la prédation. Cependant, les poissons qui se reproduisent sur les plages des lacs ne sont pas nécessairement vieux, ce qui indique que des facteurs différents affectent l'âge chez les populations qui se reproduisent dans les cours d'eau et sur les plages. La hauteur du corps des mâles et des femelles est en corrélation positive avec la profondeur de l'eau à tous les sites, tel que prédit. Cependant, à leur embouchure, certains cours d'eau sont tellement peu profonds que la sélection peut y défavoriser les gros saumons et les saumons à corps haut, même en l'absence des ours. Dans leur ensemble, ces résultats indiquent que l'habitat a des effets directs et indirects (via la prédation) sur le cycle biologique et sur la morphologie des saumons à maturité.[Traduit par la Rédaction]

Document Type: Research Article

Publication date: October 1, 2001

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nrc/cjz/2001/00000079/00000010/art00005
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