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Densities of breeding birds and changes in vegetation in an Alaskan boreal forest following a massive disturbance by spruce beetles

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Abstract:

We examined bird and plant communities among forest stands with different levels of spruce mortality following a large outbreak of spruce beetles (Dendroctonus rufipennis (Kirby)) in the Copper River Basin, Alaska. Spruce beetles avoided stands with black spruce (Picea mariana) and selectively killed larger diameter white spruce (Picea glauca), thereby altering forest structure and increasing the dominance of black spruce in the region. Alders (Alnus sp.) and crowberry (Empetrum nigrum) were more abundant in areas with heavy spruce mortality, possibly a response to the death of overstory spruce. Grasses and herbaceous plants did not proliferate as has been recorded following outbreaks in more coastal Alaskan forests. Two species closely tied to coniferous habitats, the tree-nesting Ruby-crowned Kinglet (Regulus calendula) and the red squirrel (Tamiasciurus hudsonicus), a major nest predator, were less abundant in forest stands with high spruce mortality than in low-mortality stands. Understory-nesting birds as a group were more abundant in forest stands with high levels of spruce mortality, although the response of individual bird species to tree mortality was variable. Birds breeding in stands with high spruce mortality likely benefited reproductively from lower squirrel densities and a greater abundance of shrubs to conceal nests from predators.

Nous avons examiné les communautés de plantes et d'oiseaux dans des boisés affectés par divers taux de mortalité des épinettes à la suite d'une épidémie grave du Dendroctone des épinettes (Dendroctonus rufipennis (Kirby)) dans le bassin de la rivière Copper en Alaska. Les dendroctones ont évité les boisés contenant des épinettes noires (Picea mariana) et ont causé une mortalité sélective des épinettes blanches (Picea glauca) de gros diamètre, affectant ainsi la structure de la forêt et favorisant la dominance de l'épinette noire dans la région. Les aulnes (Alnus sp.) et les camarines (Empetrum nigrum) étaient plus abondantes dans les zones de forte mortalité des épinettes, probablement en réaction à la disparition des épinettes de la strate arborescente supérieure. Les herbes et les plantes herbacées n'ont pas proliféré comme elles l'avaient fait à la suite d'épidémies dans des forêts plus côtières d'Alaska. Deux espèces étroitement reliées aux forêts de conifères, le Roitelet à couronne rubis (Regulus calendula) et l'Écureuil roux (Tamiasciurus hudsonicus), un important prédateur des nids, se sont avérés moins abondants dans les forêts très affectées par la mortalité des épinettes que dans les forêts où la mortalité était faible. Comme groupe, les oiseaux qui nichent dans la strate arborescente inférieure étaient moins nombreux dans les forêts à taux de mortalité élevés, bien que la réaction individuelle de chaque espèce d'oiseau à la mortalité des épinettes ait été variable. Les oiseaux nichant dans les forêts d'épinettes à mortalité élevée ont sans doute tiré parti de la diminution de la densité des écureuils au cours de la nidification et de l'abondance accrue de buissons pour dérober leur nid aux yeux des prédateurs.[Traduit par la Rédaction]

Document Type: Research Article

Publication date: September 1, 2001

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