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Sexual size dimorphism in bighorn sheep (Ovis canadensis): effects of population density

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Sexual dimorphism is an important characteristic of many mammals, but little is known about how environmental variables may affect its phenotypic expression. The relationships between population size, body mass, seasonal mass changes, and sexual mass dimorphism were investigated using 22 years of data on individually marked bighorn sheep (Ovis canadensis) on Ram Mountain, Alberta. The number of adult ewes was artificially maintained low from 1972 to 1981 and then allowed to increase. The body mass of males from 0 to 7 years of age was negatively affected by population density. Female body mass was negatively affected by population density up to 2 years of age. As the number of ewes increased, sexual mass dimorphism of sheep aged 2–7 years declined. Population density had a negative effect on seasonal mass changes of young males and females. Density also had a weak but significant positive effect on yearly mass gain of 2-year-old females, suggesting compensatory growth. Females appear to compensate for resource shortages early in life, while males show a lifelong negative effect. We suggest that these sexual differences are due to the greater flexibility of resource allocation to growth or reproduction by females than by males.

Le dimorphisme sexuel est une caractéristique importante chez plusieurs espèces de mammifères, mais peu est connu sur les facteurs qui peuvent influencer son expression phénotypique. La relation entre la taille de la population et le dimorphisme sexuel de masse a été étudiée grâce à une série de 22 années de données sur la masse corporelle individuelle des Mouflons d'Amérique (Ovis canadensis) de la population de Ram Mountain, Alberta. Le nombre de femelles adultes dans cette population a varié passablement entre 1972 et 1996. La masse des mâles âgés entre 0 et 7 ans a été négativement affectée par l'augmentation de la taille de la population. La masse des femelles a été affectée seulement jusqu'à l'âge de 2 ans. Le dimorphisme sexuel de masse des mouflons âgés entre 2 et 7 ans a diminué avec l'augmentation du nombre de femelles adultes. La densité a eu un effet négatif sur les changements saisonniers de masse des jeunes mâles et femelles. La densité a également eu un léger effet positif sur le gain de masse annuel des femelles de 2 ans. Les jeunes femelles sembleraient être capables de compenser pour une faible croissance survenue tôt dans la vie tandis que l'effet sur les mâles persisterait jusqu'à l'âge adulte. Nous suggérons que ces différences sexuelles sont attribuables à la plus grande flexibilité d'allocation des ressources de la reproduction vers la croissance de la part des femelles.
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Document Type: Research Article

Publication date: 2001-09-01

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  • Published since 1929, this monthly journal reports on primary research contributed by respected international scientists in the broad field of zoology, including behaviour, biochemistry and physiology, developmental biology, ecology, genetics, morphology and ultrastructure, parasitology and pathology, and systematics and evolution. It also invites experts to submit review articles on topics of current interest.
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