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The shape of eggs in different-sized clutches of the house wren (Troglodytes aedon)

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The substantial inter- and intra-specific variation that occurs in the shape of birds' eggs remains largely unexplained. Several researchers have hypothesized that selection will favour a shape that results in the most compact fit of eggs under the incubating parent. Mathematical modeling has suggested that optimal egg shape depends on the number of eggs laid. We tested predictions of one previously published model by comparing the shape of eggs in clutches of 4, 5, 6, 7, and 8 eggs in a Wyoming, U.S.A., population of the house wren (Troglodytes aedon), a small, cavity-nesting songbird whose eggs vary considerably in shape. Contrary to predictions of the model, the typical shapes of eggs from different-sized clutches were very similar. Moreover, slight differences in shape detected were not in directions predicted by the model. There may be less selection on house wrens to adjust egg shape to clutch size because they lay eggs that are small relative to female body size, because eggs are placed in a deep spherical cup that conforms to the shape of the female's abdomen and because nests are to some degree insulated, being located in tree cavities. Full evaluation of the model will require comparisons of egg shape and clutch size in a large set of species that differ in natural-history characteristics such as egg size, nest shape, and nest placement.

La variation interspécifique et la variation intraspécifique de la forme des oeufs chez les oiseaux sont des phénomènes encore mal compris. Plusieurs chercheurs croient que la sélection favorise une forme d'oeuf qui rend le plus compacte possible la masse d'oeufs sous le parent incubateur. La modélisation mathématique laisse croire que la forme optimale dépend du nombre d'oeufs pondus. Nous avons vérifié les prédictions d'un modèle tiré de la littérature en comparant la forme des oeufs dans des couvées de 4, 5, 6, 7 et 8 oeufs chez une population du Wyoming, É.-U., du Troglodyte familier (Troglodytes aedon), un petit oiseau chanteur qui niche dans des cavités et dont la forme des oeufs est très variable. Contrairement aux prédictions du modèle, la forme caractéristique des oeufs s'est avérée très semblable d'une couvée à l'autre. De plus, les légères différences de forme observées n'étaient pas dans le sens prédit par le modèle. Il est possible que la sélection pousse moins les troglodytes à ajuster la forme de leurs oeufs à la taille de la couvée parce que ces oiseaux pondent des oeufs qui sont petits en proportion de la taille des femelles, parce que les oeufs sont placés dans une cavité sphérique profonde comparable à celle de l'abdomen des femelles et parce que les nids sont isolés jusqu'a un certain point, puisqu'ils se trouvent dans des cavités d'arbres. Une évaluation complète du modèle supposerait la comparaison de la forme des oeufs et de l'importance de la couvée chez un grand nombre d'espèces qui diffèrent par leurs caractéristiques biologiques, telles la taille des oeufs, la forme du nid et son emplacement.[Traduit par la Rédaction]

Document Type: Research Article

Publication date: 2001-08-01

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  • Published since 1929, this monthly journal reports on primary research contributed by respected international scientists in the broad field of zoology, including behaviour, biochemistry and physiology, developmental biology, ecology, genetics, morphology and ultrastructure, parasitology and pathology, and systematics and evolution. It also invites experts to submit review articles on topics of current interest.
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