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Sexual size dimorphism in steppe tortoises (Testudo horsfieldi): growth, maturity, and individual variation

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Abstract:

Age and size at maturity are determined through complex interactions among size at birth, growth rate, maturation, and survival. We studied sexual size dimorphism and growth rate and maturation patterns in a long-lived organism, the steppe tortoise (Testudo horsfieldi), using the scute lamina number and width as age and growth measures. There was no sexual difference in the juvenile growth rate, but females matured later and hence were larger at maturity than males. We also observed considerable inter-individual variation in age and size at maturity. In both sexes, precocious animals grew faster during the juvenile phase but matured at a smaller body size than did tardy animals. Consequently, maturity did not seem size-dependent per se but rather was determined by growth rate. The strong variation between and within the sexes in age and size at maturity suggest that different growth trajectories and maturation schedules depend upon sex and individual responses to resource availability.

L'âge et la taille à maturité sont déterminés par des interactions complexes entre la taille à la naissance, le taux de croissance, l'âge à la maturité et la survie. Nous avons étudié le dimorphisme sexuel de taille et les patterns de croissance et de maturation chez un organisme longévif, la Tortue des steppes (Testudo horsfieldi), en utilisant le nombre et l'épaisseur des anneaux de croissance situés sur les écailles comme indicateurs de l'âge et de la cinétique de la croissance. Les femelles atteignent leur maturité sexuelle plus tardivement que les mâles, mais nous n'avons pas détecté de différence dans les taux de croissance des juvéniles des deux sexes. Ainsi, les femelles sont plus grandes que les mâles. Nous avons mis en évidence de fortes variations inter-individuelles de l'âge et de la taille à la maturité. Chez les mâles comme chez les femelles, les animaux précoces se caractérisent par une croissance juvénile plus rapide mais atteignent la maturité sexuelle à une plus petite taille que les individus tardifs. La maturité sexuelle ne semble donc pas dépendante de la taille per se, mais est plutôt déterminée par la cinétique de la croissance. Les fortes variations d'âge et de taille à la maturité entre les mâles et les femelles et au sein de chaque groupe semblent traduire la diversité des réponses individuelles à la disponibilité des ressources.

Document Type: Research Article

Publication date: 2001-08-01

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