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Grey seal maternal attendance patterns are affected by water availability on North Rona, Scotland

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Abstract:

Previous studies on grey seals (Halichoerus grypus) have shown that pools of water influence female distribution within inland breeding colonies. This study reveals that the availability of pools also affects maternal attendance patterns and may have implications for breeding success. An atypical dry period at the start of the 1998 breeding season on North Rona, Scotland, followed by a normal wet period, provided a natural experiment that allowed us to examine female behaviour in relation to the availability of pools. During the dry period, lactating grey seals (i) travelled long distances to gain access to water; (ii) had significantly greater rates of locomotion towards water and resulting from interactions between conspecifics; and (iii) spent significantly less time close to their pups. Long-distance locomotion and a reduction in time spent with the pup often lead to permanent mother-pup separation, resulting in starvation of the pup. However, the immediate need to gain access to water for thermoregulation or maintenance of a positive water balance outweighed the potential costs of reproductive failure, emphasising the importance of water for lactating grey seals even during the relatively cold and damp breeding season in the U.K.

Des recherches antérieures sur le Phoque gris (Halichoerus grypus) ont démontré que les cuvettes d'eau influencent la répartition des femelles au sein des colonies reproductrices à l'intérieur des terres. Notre étude révèle que les cuvettes d'eau affectent aussi les patterns des soins maternels et peuvent influencer le succès de la reproduction. Une période de sécheresse inusitée au début de la saison de reproduction de 1998, suivie d'une période humide normale, dans l''île de North Rona en Écosse, a fourni le cadre d'une expérience naturelle qui a permis d'examiner les comportements des femelles en fonction de la disponibilité des cuvettes d'eau. Pendant la période de sécheresse, les femelles nourricières (i) parcourent de longues distances en quête d'eau, (ii) ont des vitesses de locomotion significativement plus rapides dans leurs déplacements vers l'eau et (iii) à la suite d'interactions intraspécifiques, passent significativement moins de temps auprès de leurs petits. Le parcours de longues distances et la réduction du temps consacré aux petits entraînent souvent la séparation permanente mère-petit, aboutissant à la mort du petit par inanition. Cependant, le besoin immédiat pour les femelles de trouver de l'eau pour assurer leur équilibre thermique ou pour garder un équilibre hydrique positif excède les coûts potentiels reliés à un échec de la reproduction; cela souligne l'importance de l'eau pour les femelles nourricières du Phoque gris, même au cours de la saison de reproduction relativement froide et humide qui prévaut au Royaume-Uni.[Traduit par la Rédaction]

Document Type: Research Article

Publication date: 2001-06-01

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