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Do land-use patterns influence nest-site selection by burrowing owls (Athene cunicularia hypugaea) in northeastern Colorado?

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Populations of western burrowing owls (Athene cunicularia hypugaea) are declining. In the Great Plains this decline maybe related to a decline in black-tailed prairie dog (Cynomys ludovicianus) towns that the owls use for nest sites. One potential cause of prairie dog decline is conversion of native prairie to agriculture. We predicted that owl-occupied prairie dog towns would be in less fragmented landscapes that contain more prairie then owl-unoccupied prairie dog towns. To test this prediction, we used a geographic information system and spatial analysis metrics to examine the landscape within 1000 and 2500 m radius circles surrounding prairie dog towns in the shortgrass prairie in northeastern Colorado. We compared landscape features of irrigated cropland, non-irrigated cropland, and shortgrass patches around owl-unoccupied (N = 7) and owl-occupied (N = 15) prairie dog towns at these two spatial scales. Contrary to our predictions, at the 2500-m scale burrowing owls prefer to nest in towns surrounded by a landscape in which shortgrass patches were a smaller percentage of the total landscape, relatively far apart from other shortgrass patches, and more numerous then crop patches. At the 1000-m scale owls nested in towns in which shortgrass patches were a smaller percentage of the total surrounding landscape. In Logan County owls may select nest sites in prairie dog towns in more fragmented landscapes because prey availability maybe higher than in less fragmented landscapes and (or) prairie dog control programs may be more active on shortgrass rangelands than in croplands. In addition, the level of fragmentation in our study area (62% of the study area is occupied by native grassland) may not be high enough to have negative consequences on nest occupancy of burrowing owls. However, it is difficult to generalize about the effects of landscape fragmentation on burrowing owls because any effects are probably a complex function of local habitat structure, landscape structure, and local prey and predator availability.

Les populations de la Chevêche des terriers de l'ouest (Athene cunicularia hypugaea) sont en déclin. Dans les Grandes Plaines, il se pourrait que ce déclin soit relié à la diminution du nombre de villages de Chiens-de-prairie à queue noire (Cynomys ludovicianus) qui servent de sites de nidification aux chevêches. L'une des causes probables du déclin des chiens-de-prairie est la conversion de la prairie originale en terres agricoles. Nous avons prédit que les villages de chiens-de-prairie utilisés par les chevêches étaient plus susceptibles de se trouver dans des paysages moins fragmentés contenant plus de prairie que de villages inoccupés de chiens-de-prairie. Pour vérifier cette prédiction, nous avons utilisé un système d'information géographique et des mesures d'analyse spatiale pour faire l'examen du paysage dans un rayon de 1000 à 2500 m de villages de chiens-de-prairie dans la prairie d'herbe courte du nord-est du Colorado. Nous avons comparé les caractéristiques du paysage dans des terres cultivées irriguées, des terres de culture non irriguées et des zones d'herbes courtes autour de villages de chiens-de-prairie non occupés par des chevêches (N = 7) et des villages occupés (N = 15) à ces deux échelles spatiales. Contrairement à nos prédictions, à l'échelle de 2500 m, les chevêches préfèrent nicher dans des villages entourés de paysages dans lesquels les zones d'herbes courtes représentent un pourcentage moins élevé du paysage entier, relativement éloignées des autres zones d'herbes courtes et sont plus nombreuses que les zones cultivées. À l'échelle de 1000 m, les chevêches nichent dans des villages dans lesquels les zones d'herbes courtes occupent un pourcentage moins élevé du paysage environnant global. Dans le comté de Logan, les chevêches choisissent des sites de nidification dans des villages de chiens-de-prairie situés dans des paysages plus fragmentés parce que la disponibilité des proies y est probablement supérieure à celle des paysages moins fragmentés et (ou) parce que les programmes de lutte aux chiens-de-prairie sont plus dynamiques dans les zones d'herbes courtes que dans les zones cultivées. De plus, la fragmentation au site étudié (62 % de ce site est couvert de prairie indigène) n'est peut-être pas suffisamment importante pour avoir des effets négatifs sur l'occupation du site par les chevêches. Cependant, il est difficile de tirer des conclusions au sujet des effets de la fragm
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Document Type: Research Article

Publication date: 2001-06-01

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  • Published since 1929, this monthly journal reports on primary research contributed by respected international scientists in the broad field of zoology, including behaviour, biochemistry and physiology, developmental biology, ecology, genetics, morphology and ultrastructure, parasitology and pathology, and systematics and evolution. It also invites experts to submit review articles on topics of current interest.
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