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Threat display in birds

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The study of threat displays has long been an area in which theory and empirical work have each spurred the other forward. Communication is currently the focus of great interest and effort on the part of modellers. A great deal that classical ethologists have accurately described about threat displays still lacks adequate explanation. Here we review the empirical literature on the use of threat displays by birds competing for small valued resources, both to refocus theoretical attention upon the key characteristics of threat and to assess the degree to which current theory explains these characteristics. We aim to demonstrate that threat displays communicate information about aggressive motivation, but are not handicaps. Handicap models predict a single graded display, while the vast majority of studies report repertoires of about four to six discrete threats for any given species. These displays vary with motivational and strategic considerations, and may be demonstrated to rank consistently on a scale of willingness to escalate, thus providing information about aggressive motivation. We conclude by identifying those features of avian threat displays that have not been adequately explained, in the hope that this reexamination of empirical data will help focus theoretical attention on these issues.

L'étude des comportements de menace est un domaine où la théorie et les travaux empiriques se sont toujours éperonnés mutuellement. Pour les modélisateurs, la communication est un sujet de choix qui a suscité de leur part de nombreux travaux. Beaucoup des descriptions détaillées des comportements menaçants par des éthologistes classiques nécessitent toujours des explications satisfaisantes. Nous procédons ici à une révision des données empiriques de la littérature sur le rôle des comportements menaçants utilisés par les oiseaux lorsqu'ils se font compétition pour des ressources limitées mais qui leur sont précieuses, à la fois pour réorienter l'attention vers les caractéristiques importantes des comportements de menace et pour évaluer à quel point les théories actuelles expliquent ces caractéristiques. Nous voulons démontrer que ces comportements transmettent de l'information sur la motivation de l'agressivité, mais qu'ils ne constituent pas des handicaps. Les modèles de handicap prédisent un comportement en une seule phase graduée, alors que la majorité des travaux de recherche décrivent, pour toute espèce donnée, des répertoires de quatre à six comportements distincts. Ces comportements varient selon des considérations de stratégie et de motivation et on peut démontrer qu'ils sont toujours ordonnés en fonction de la volonté de les mener à bout, ce qui transmet de l'information sur la motivation qui sous-tend l'agressivité. En terminant, nous identifions les caractéristiques des comportements de menace des oiseaux qui doivent encore être expliquées adéquatement, dans l'espoir que ce nouvel examen des données empiriques permettra de recibler la recherche théorique dans ce domaine.[Traduit par la Rédaction]
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Document Type: Research Article

Publication date: 2001-06-01

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  • Published since 1929, this monthly journal reports on primary research contributed by respected international scientists in the broad field of zoology, including behaviour, biochemistry and physiology, developmental biology, ecology, genetics, morphology and ultrastructure, parasitology and pathology, and systematics and evolution. It also invites experts to submit review articles on topics of current interest.
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