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Threat-sensitive predator avoidance by slimy sculpins: understanding the importance of visual versus chemical information

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Abstract:

The supposition that prey animals assess and behave flexibly in response to different degrees of predation threat is known as the threat-sensitive predator avoidance hypothesis. We completed a series of field and laboratory experiments to examine whether slimy sculpins (Cottus cognatus) exhibit threat-sensitive predator avoidance when exposed to sympatric predatory brook trout (Salvelinus fontinalis). In a field experiment we caged small and large trout in similar habitats and found that sculpins avoided areas containing trout that were large enough to pose a threat to them, but did not avoid areas containing trout that were small and hence not a threat. In a series of laboratory experiments we found that sculpins showed threat-sensitive predator avoidance when they could assess the predator visually. However, when only chemical cues from the predator were presented, sculpins responded to the predator regardless of its size. Chemical cues seem to function to warn the sculpin that the predator is in the vicinity, but visual cues are needed in order to accurately assess the risk posed by the predator.

L'hypothèse selon laquelle les animaux qui servent de proies évaluent les degrés dans la menace de prédation et y réagissent avec flexibilité s'appelle l'hypothèse de l'évitement des prédateurs en fonction du risque. Nous avons procédé à une série d'expériences en nature et en laboratoire pour déterminer si les Chabots visqueux (Cottus cognatus) adoptent un comportement d'évitement des prédateurs en fonction de la menace qu'ils représentent en présence d'Ombles de fontaine (Salvelinus fontinalis) sympatriques. Dans une expérience en nature, nous avons mis en cage de petits et de gros ombles dans des habitats semblables et les chabots évitaient les zones contenant des ombles assez gros pour constituer une menace, mais ne cherchaient pas à éviter les zones où se trouvaient des ombles de petite taille qu'ils ne percevaient pas comme menaçants. Dans une série d'expériences en laboratoire, nous avons observé que les chabots avaient un comportement d'évitement des prédateurs lorsqu'ils pouvaient en avoir une perception visuelle. Cependant, lorsqu'ils ne pouvaient percevoir que des indices chimiques, ils réagissaient à la présence des prédateurs, peu importe la taille. Les indices de nature chimique semblent alerter les chabots à la présence de prédateurs dans le voisinage, mais la perception visuelle est indispensable à l'estimation précise des risques associés à ces prédateurs.[Traduit par la Rédaction]

Document Type: Research Article

Publication date: 2001-05-01

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  • Published since 1929, this monthly journal reports on primary research contributed by respected international scientists in the broad field of zoology, including behaviour, biochemistry and physiology, developmental biology, ecology, genetics, morphology and ultrastructure, parasitology and pathology, and systematics and evolution. It also invites experts to submit review articles on topics of current interest.
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