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Myrmecophagy by Yellowstone grizzly bears

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I used data collected during a study of radio-marked grizzly bears (Ursus arctos horribilis) in the Yellowstone region from 1977 to 1992 to investigate myrmecophagy by this population. Although generally not an important source of energy for the bears (averaging <5% of fecal volume at peak consumption), ants may have been an important source of protein during midsummer and were heavily consumed during some years. Myrmecophagy was most common annually when known high-quality foods were scarce, as well as during the warmest months of the study, when regional average temperatures exceeded 12–15°C. Bears tended to select large ants (>8 mm long) nested in logs over small ants (6 mm long) nested under stones. Optimal conditions for consumption of ants occurred on the warmest sites with ample substrate suitable for ant nests. For ants in mounds, this occurred at low elevations at non-forested sites. For ants in logs, this occurred at low elevations or on southerly aspects where there was abundant, large-diameter, well-decomposed woody debris under an open forest canopy. Grizzly bears selected moderately decomposed logs 4–5 dm in diameter at midpoint. Ants will likely become a more important food for Yellowstone's grizzly bears as currently important foods decline, owing to disease and warming of the regional climate.

Les données recueillies de 1977 à 1992 dans la région de Yellowstone au cours d'une étude de Grizzlis (Ursus arctos horribilis) porteurs d'émetteurs radio a permis d'étudier la myrmécophagie chez cette population. Bien qu'une source peu importante d'énergie pour les grizzlis (en moyenne, <5 % du volume fécal au moment de la consommation maximale), les fourmis peuvent constituer un apport important de protéines au milieu de l'été et elles sont consommées en abondance certaines années. La mymécophagie est un phénomène commun les années où il y a pénurie d'aliments de haute qualité et aussi au cours des mois les plus chauds, quand les températures régionales moyennes dépassent 12–15°C. Les ours ont tendance à choisir les grosses fourmis (>8 mm) qui vivent dans les troncs tombés plutôt que les petites fourmis (6 mm) dissimulées sous les pierres. Les conditions optimales de consommation des fourmis se réalisent aux endroits les plus chauds où les fourmis trouvent une grande abondance de substrats pour faire leur nid. Chez les fourmis qui font des monticules, ces conditions se réalisent à des sites non boisés, à faible altitude. Chez les fourmis qui vivent dans les troncs morts, ces conditions prévalent dans les terres basses ou sur les adrets où elle trouvent en abondance des débris de bois bien décomposés de diamètre important en milieu forestier ouvert. Les Grizzlis choisissent de préférence les troncs moyennement décomposés de 4–5 dm de diamètre au milieu. Les fourmis risquent de devenir une nourriture plus abondante chez les Grizzlis de Yellowstone quand les sources de leurs aliments actuels seront épuisées, à cause de la maladie ou du réchauffement du climat local.[Traduit par la Rédaction]

Document Type: Research Article

Publication date: May 1, 2001

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  • Published since 1929, this monthly journal reports on primary research contributed by respected international scientists in the broad field of zoology, including behaviour, biochemistry and physiology, developmental biology, ecology, genetics, morphology and ultrastructure, parasitology and pathology, and systematics and evolution. It also invites experts to submit review articles on topics of current interest.
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