Range shift and winter foraging ecology of a population of Arctic tundra caribou

Authors: Ferguson, M.A.; Gauthier, L.; Messier, F.

Source: Canadian Journal of Zoology, Volume 79, Number 5, May 2001 , pp. 746-758(13)

Publisher: NRC Research Press

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Some researchers have suggested that over periods of several decades, Arctic tundra caribou (Rangifer tarandus) may be regulated by density-dependent forage depletion. Winter range shifts could potentially delay such regulation when a population is at or near long-term maximum abundance. In the 1980s, Inuit correctly predicted the mass emigration of caribou from a traditional winter range on Foxe Peninsula (FP) on southern Baffin Island, Nunavut, Canada. Most FP caribou subsequently emigrated to a new winter range on Meta Incognita Peninsula (MIP). To determine if MIP provided emigrating caribou with better foraging habitats, we compared winter forage resources and snow cover at caribou foraging sites, and food selection by caribou on FP and MIP in April 1992. Caribou that remained on FP dug feeding craters in shallower, softer snow than those on MIP did. Biomass of most fruticose lichens was greater within foraging sites on MIP than on FP. Biomass of shrubs, other than Cassiope tetragona and Dryas integrifolia, was also greater on MIP than on FP. Dryas integrifolia was the only plant class that had higher biomass on FP than on MIP.

Cladina spp. / Cladonia spp., Sphaerophorus fragilis, and Cetraria nivalis occurred less frequently in the rumens of FP caribou. Proportions of fruticose lichens in rumens of caribou on both peninsulas were similar to those on other overgrazed and High Arctic tundra winter ranges. Caribou on FP showed a higher preference for the shrub C. tetragona. Biomasses of plants sensitive to long-term feeding or trampling by caribou (i.e., the five most common fruticose lichens, other shrubs, and plant debris) were consistently lower on FP, which is congruous with Inuit reports that long-term cumulative overgrazing had reduced the supply of important forage plants on FP sites that were accessible to caribou in winter. FP caribou that emigrated to MIP gained access to more abundant, higher quality forage resources than those that remained on FP. Because most FP caribou had emigrated, this South Baffin subpopulation escaped, at least temporarily, the regulating effects of historical cumulative overgrazing.

Des chercheurs croient que, sur une période de plusieurs décennies, les populations de caribous de la toundra arctique (Rangifer tarandus) peuvent être contrôlées par un épuisement du brout dépendant de la densité. Des changements d'aires d'hiver peuvent retarder ce contrôle quand une population a atteint ou est près d'atteindre son abondance maximale à long terme. Au cours des années 1980, les Inuits avaient prédit l'émigration en masse des caribous de leur aire traditionnelle d'hiver dans la péninsule Foxe (FP), dans le sud de la terre de Baffin, Nunavut, Canada. La plupart des caribous FP ont émigré vers une nouvelle aire d'hiver dans la péninsule de Meta Incognita (MIP). Dans le but de déterminer si la nouvelle aire contenait de meilleurs habitats pour l'alimentation des caribous émigrés, nous avons comparé les ressources de brout d'hiver, la couche de neige aux sites d'alimentation et le choix des aliments chez les caribous FP et MIP en avril 1992. Les caribous qui sont restés dans la FP se creusaient des trous d'alimentation moins profonds, dans de la neige plus molle, que les caribous MIP. La biomasse des lichens fruticuleux était plus élevée aux sites d'alimentation de la MIP que de la FP. La biomasse des buissons autres que Cassiope tetragona et Dryas integrifolia était aussi plus élevée dans la MIP que dans la FP. Dryas integrifolia s'est avérée la seule classe de plantes à avoir une biomasse plus grande dans la FP que dans la MIP.

Cladina spp. / Cladonia spp., Sphaerophorus fragilis, et Cetraria nivalis ont été trouvés moins fréquemment dans les rumens des caribous FP. La proportion de lichens fruticuleux dans les rumens des caribous des deux péninsules était semblable à celle qu'on retrouve ailleurs dans les aires d'hiver des caribous de la toundra du haut Arctique qui sont broutées à l'excès. Les caribous FP ont montré une préférence plus grande pour la plante buissonneuse C. tetragona que les caribous MIP. La biomasse des plantes peu résistantes au broutage et au piétinement à long terme des caribous (i.e., les cinq lichens fruticuleux les plus communs, autres buissons et débris de plantes) était toujours moins élevée dans la FP, ce qui corrobore les dires des Inuits à l'effet que le broutage excessif cumulatif a réduit substantiellement la quantité

Document Type: Research Article

Publication date: May 1, 2001

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