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The effects of woodland fragmentation and human activity on roe deer distribution in agricultural landscapes

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Abstract:

Landscape structure and human activity influence the distribution and abundance of species. Landscape modifications have resulted in loss of habitat, increased isolation between remnant patches, and increased disturbance. We compare distributions and group sizes of roe deer across four open agricultural landscapes of differing structure. The roe deer, essentially a woodland species, exhibits behavioural plasticity, recently colonising the agricultural plain. Our results suggest that the switch between forest and field behaviour may involve a threshold of landscape geometry concerning woodland connectivity. Where woodland fragments are numerous and widely dispersed, roe deer retain strong links to woodland structures, probably for cover and social reasons. Where remaining woodland is clumped, with little edge, roe deer adopt an open field habit, remaining at a distance from woodland. Average winter group size increased with distance from woodland, resulting in large herds typical of field roe deer populations at the more open sites. In addition, roe deer avoided areas associated with human activity, probably because of associated disturbance, particularly where woodland cover was lacking. Finally, average group size was lower in areas where the level of human activity was high. The behavioural plasticity of this species means that landscape change may not be limiting. Therefore, to predict the effects of landscape modification, models need to incorporate variation in the animal–landscape relationship due to behavioural plasticity.

La structure du paysage et l'activité humaine influencent la répartition et l'abondance des espèces. Les modifications du paysage peuvent occasionner des pertes d'habitat, isoler de plus en plus les habitants dans les parcelles restantes et causer de plus en plus de perturbations. Nous comparons ici la répartition et la taille de groupes de chevreuils dans quatre paysages agricoles de structures différentes. Le Chevreuil, une espèce essentiellement forestière, manifeste une certaine adaptabilité de comportement, puisque, récemment, il a entrepris de coloniser la plaine agricole. Nos résultats indiquent que le passage d'un comportement de type forestier à un comportement de type prairial peut se produire à un seuil de la géométrie du paysage qui est relié à la connectivité forestière. Lorsque les îlots de forêt sont nombreux et très dispersés, les chevreuils gardent des liens étroits avec les structures forestières, pour des raisons de protection et de vie sociale. Là où les boisés restants sont regroupés et comportent peu de bordure, les chevreuils adoptent un mode de vie en terrain ouvert et se tiennent loin des boisés. En hiver, la taille moyenne des groupes augmente en fonction de la distance des boisés, ce qui résulte en de grands troupeaux typiques des populations naturelles de chevreuils en terrain ouvert. De plus, les chevreuils évitent les zones d'activité humaine, probablement à cause des perturbations qui leur sont associées, surtout aux endroits où il n'y a pas de boisés. Enfin, la taille moyenne des groupes est moins importante dans les zones d'activité humaine élevée. La plasticité du comportement de cette espèce signifie qu'un changement dans le paysage n'est pas nécessairement un facteur limitant. Conséquemment, les modèles conçus pour prédire les effets de modifications du paysage doivent tenir compte des variations dans les relations animaux–paysage à cause de la plasticité du comportement de ces animaux.[Traduit par la Rédaction]

Document Type: Research Article

Publication date: April 1, 2001

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nrc/cjz/2001/00000079/00000004/art00017
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