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Incubation behaviour of greater snow geese in relation to weather conditions

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Based on allometric considerations, goose species with larger body masses should spend more time on their nest during incubation than smaller ones. We documented hourly and daily variations in incubation behaviour of large goose species nesting in the Arctic, the greater snow goose (Chen caerulescens atlantica), and examined the effect of weather conditions on recess frequency and duration. Incubation behaviour was inferred from variations in temperature recorded by adding artificial eggs to clutches. Mean nest attentiveness during the incubation period was 91.4%, indicating that it can be relatively low even for a large goose. Females took 5–6 recesses/day, which lasted for an average of 22.7 min each. Variability in incubation behaviour over time was greater within females than among females. Recesses were more frequent, and of longer duration, in the afternoon than at night. Females were also less attentive to their nest as incubation progressed, a consequence of both an increase in recess frequency and duration, except in the days before hatching, when nest attentiveness rose abruptly. The relatively low nest attendance of incubating greater snow geese may be a consequence of the opportunity to feed close to the nest during recesses. Weather parameters influenced movements away from the nests in 11 of the 12 females monitored. Females took more recesses when wind velocity was low and, to a lesser extent, when air temperature and solar radiation were high, but the response was quite variable among females. Although females seem to adjust their behaviour in order to limit egg cooling, variations in risk of predation according to time of day may also influence incubation patterns.

Selon des considérations allométriques, les espèces d'oies de grande taille devraient passer plus de temps au nid durant l'incubation que celles de petite taille. Nous avons décrit les variations horaires et journalières du comportement d'incubation d'une espèce d'oie de grande taille nichant dans l'Arctique, la Grande Oie des neiges (Chen caerulescens atlantica), et examiné l'effet des conditions météorologiques sur la fréquence et la durée des absences au nid. Le comportement des oies a été établi à partir de la température d'oeufs artificiels ajoutés aux couvées. En période d'incubation, les femelles étaient présentes à leur nid 91,4 % du temps, ce qui est relativement faible pour une oie de grande taille. Les femelles s'accordaient 5–6 absences/jour d'une durée moyenne de 22,7 min chacune. La variabilité temporelle du comportement d'incubation était plus grande chez chaque femelle que d'une femelle à l'autre. Les femelles quittaient leur nid plus souvent et pour plus longtemps l'après-midi que la nuit. De plus, leur présence au nid a diminué avec la progression de l'incubation à cause d'une augmentation de la fréquence des absences et de leur durée, sauf pour les jours précédant l'éclosion où les femelles ont soudainement accru leur présence au nid. La présence au nid relativement faible des Grandes Oies des neiges pendant l'incubation pourrait être une conséquence de la facilité à s'alimenter près du nid durant leurs absences. Les conditions météorologiques ont influencé le comportement d'incubation de 11 des 12 femelles suivies. Ainsi, les femelles quittaient leur nid plus souvent lorsque la vitesse du vent était faible et, dans une moindre mesure, lorsque la température de l'air et le rayonnement solaire étaient élevés, quoique la réponse de chaque femelle ait été variable. Bien que les femelles semblent ajuster leur comportement afin de limiter le refroidissement des oeufs, les variations horaires du risque de prédation pourraient aussi influencer le déroulement de l'incubation.

Document Type: Research Article

Publication date: 2001-04-01

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