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Seed preferences and foraging by granivores at raccoon latrines in the transmission dynamics of the raccoon roundworm (Baylisascaris procyonis)

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Abstract:

Raccoons (Procyon lotor) habitually defecate at preferred sites (latrines). Feces at latrines often harbor eggs of the roundworm Baylisascaris procyonis, a parasite of raccoons that is pathogenic to numerous species of small vertebrates. Undigested seeds are also commonly found in raccoon feces, the composition varying with availability of seed types. Thus, feces at latrines may serve as a source of food and pose a mortality risk for small granivores. To examine this interaction, we manipulated the seed composition in feces at simulated raccoon latrines and tested for differences in vertebrate visitation rates as a function of seed type. Treatments involved placing seeds, including corn, cherry ( Prunus virginiana), dogwood (Cornus racemosa), and a combination of the three types, at simulated raccoon latrines. Using TrailmasterTM camera systems we documented 2406 vertebrate visits by 16 mammal and 11 bird species during 455 camera-nights. Small granivorous mammals, including white-footed mice (Peromyscus leucopus) and eastern chipmunks (Tamias striatus), were the most common visitors. Visitation by white-footed mice was significantly greater when corn, the most preferred seed type, was present in raccoon feces. Visitation by eastern chipmunks and other vertebrate species did not vary with seed type. Active foraging was documented for five vertebrate species and accounted for 10% of all recorded events. We conclude that raccoon latrines are routinely visited by a variety of vertebrate species, especially small granivores. Active foraging for seeds in raccoon feces is an important risk factor for transmission of B. procyonis to small vertebrates, and white-footed mice may suffer elevated rates of infection when corn is present in raccoon feces.

Les ratons-laveurs (Procyon lotor) ont habituellement des sites de préférence pour déposer leurs défécations (latrines). Les fèces recueillies dans ces latrines contiennent souvent des oeufs de Baylisascaris procyonis, un ver rond parasite des ratons-laveurs, qui a des effets pathogènes chez de nombreuses espèces de petits vertébrés. On trouve aussi dans les fèces des graines non digérées dont la composition varie selon leur disponibilité saisonnière. Les fèces trouvées dans les latrines peuvent aussi servir de source de nourriture et comportent un risque de mortalité pour les petits granivores. Pour étudier cette interaction, nous avons manipulé la composition du stock de graines dans les fèces à des latrines simulées de raton-laveur et examiné les variations des visites des vertébrés en fonction des types de graines. Nous avons procédé à différents traitements, graines de maïs, de cerisier (Prunus virginiana), de cornouiller (Cornus racemosa) et une combinaison de graines, dans des latrines simulées. Au moyen de systèmes de caméras TrailmasterTM, nous avons enregistré 2406 visites de vertébrés appartenant à 16 espèces de mammifères et 11 espèces d'oiseaux en 455 nuits-caméras. Les petits mammifères granivores, dont la Souris à pattes blanches (Peromyscus leucopus) et le Tamia rayé (Tamias striatus), étaient les visiteurs les plus assidus. Les visites des Souris à pattes blanches étaient significativement plus fréquentes quand les fèces contenaient des graines de maïs, leurs graines préférées. Les visites des tamias et des autres espèces de vertébrés ne variaient pas en fonction du type de graines présentes. La recherche active de nourriture a été suivie chez cinq espèces de vertébrés et représente 10 % de tous les événements enregistrés. Nos résultats indiquent que les latrines des ratons-laveurs sont visitées régulièrement par plusieurs vertébrés, en particulier par les petits granivores. La recherche de nourriture dans les fèces des ratons-laveurs comporte un important facteur de risque de transmission de B. procyonis aux petits mammifères et, chez les Souris à pattes blanches, la fréquence des infections est plus élevée lorsque les fèces contiennent du maïs.[Traduit par la Rédaction]

Document Type: Research Article

Publication date: 2001-04-01

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