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Estimating the mortality rate of humpback whale calves in the central North Pacific Ocean

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Sighting histories of individually identified female humpback whales (Megaptera novaeangliae) in their winter and summer ranges were used to investigate mortality of North Pacific humpback whale calves. We compiled records collected between 1979 and 1995 by eight independent research groups, which yielded 29 cases where 25 different mothers sighted in Hawai'i were identified later the same year in Alaska. In 7 of 29 cases, a calf sighted with its mother in Hawai'i was missing from its mother's Alaska sighting(s). After investigating many factors, we determined that the largest potential bias would occur in late-autumn observations, when calf absences might indicate weaning or temporary mother–calf separation rather than calf mortality. Our minimal and most robust estimate excluded all mortalities and survivals based on sightings of the mother after October 31; 3 of 20 cases or 0.150 (95% confidence intervals (CI) = 0.032, 0.378). The maximal calf mortality rate, derived from all the available data, was 7 of 29 cases or 0.241 (95% CI = 0.103, 0.434). An intermediate estimate that excluded all cases based on single Alaska sightings and omitted late-season sightings (2 of 11 cases or 0.182; 95% CI = 0.023, 0.518) is perhaps closest to the actual first-year mortality rate for humpback whale calves, although it is compromised by its small sample size. Our results demonstrate both the value and the limitations of using longitudinal data to determine the life-history parameters that are essential for documenting the recovery of endangered populations.

L'observation suivie de Baleines à bosse (Megaptera novaeangliae) femelles identifiées individuellement dans leurs aires d'hiver et d'été a permis d'étudier la mortalité des petits dans la population du Pacifique Nord. Nous avons compilé des données obtenues de 1979 à 1995 par huit groupes indépendants de chercheurs et l'opération a révélé 29 cas où 25 mères différentes aperçues dans les eaux hawaïennes ont été observées de nouveau en Alaska plus tard la même année. Dans 7 des 29 cas, une mère aperçue à Hawaii avec son petit a été revue en Alaska sans son petit. Après avoir examiné plusieurs facteurs, nous avons déterminé que la cause la plus probable d'erreur potentielle était reliée aux observations de fin d'automne, alors que l'absence du petit pourrait s'expliquer par le sevrage ou par la séparation temporaire du petit d'avec sa mère, plutôt que par la mortalité. Notre estimation minimale la plus robuste ne tient pas compte des taux de mortalité et de survie basés sur les observations des mères après le 31 octobre; 3 cas sur 20 ou 0,150 (95 % IC = 0,032, 0,378). Le taux maximal de mortalité des petits, basé sur toutes les données, était de 7 cas sur 29 ou 0,241 (95 % IC = 0,103, 0,434). Une estimation moyenne excluant tous les cas d'observations uniques en Alaska et les observations de fin de saison (2 cas sur 11 ou 0,182; 95 % IC = 0,023, 0,518) est peut être plus près de la mortalité réelle des petits au cours de la première année, bien que les résultats soient compromis par la taille insuffisante des échantillons. Nos résultats démontrent la valeur et les limites des données longitudinales pour déterminer les paramètres démographiques essentiels à l'étude de la récupération d'espèces menacées.[Traduit par la Rédaction]

Document Type: Research Article

Publication date: April 1, 2001

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