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Male lizards change their genital skin almost every day: squamate pan-epidermal synchrony refuted

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Lacertid lizards frequently shed the outer layers of the epidermis of the paired male intromittent organs, the hemipenes. The hemipenial sloughs so formed are saclike and reproduce all the external features of the hemipenes in great detail. Sloughs are deposited immediately after the first defecation of the day and are produced almost every morning during the breeding season. I have observed these in 48 lacertid species, including members of the genera Acanthodactylus, Adolfus, Algyroides, Gallotia, Holaspis, Lacerta s.l., Latastia, Podarcis, Psammodromus, and Takydromus. As these forms represent all three subfamilies of the Lacertidae, the phenomenon is likely to have been present in the common ancestor of the family. It may even be a general squamate feature, as it has also been observed in the distantly related varanid Varanus acanthurus. Frequent shedding of hemipenial sloughs violates pan-epidermal synchrony, the belief that the epidermis of squamates is shed simultaneously over all parts of the body, and indicates that the hemipenial epidermis is under different hormonal control from the rest of the skin. The function of frequent shedding of the hemipenial epidermis is not known for certain, but there is a wide range of possible hypotheses. Some of these are involved in increasing the efficiency of copulation and ameliorating its costs, while others emphasise the possible signalling function of the hemipenial sloughs.

Les lézards lacertidés rejettent fréquemment les couches externes de l'épiderme de leurs organes d'intromission, les hémipénis. La peau rejetée d'un hémipénis forme une poche sur laquelle se dessinent en détails toutes les structures externes de l'hémipénis. Cette peau est rejetée immédiatement après la première défécation de la journée, presque chaque matin pendant la saison de la reproduction. J'ai observé ce phénomène chez 48 espèces de lacertidés appartenant, entre autres, aux genres Acanthodactylus, Adolfus, Algyroides, Gallotia, Holaspis, Lacerta s.l., Latastia, Podarcis, Psammodromus et Takydromus. Ces formes représentent les trois sous-familles de Lacertidae et on peut supposer que le phénomène existait déjà chez l'ancêtre commun de la famille. Il est même possible qu'il s'agisse d'un caractère général des squamates puisqu'il a déjà été observé chez un lézard de parenté éloignée, le varan Varanus acanthurus. Le rejet fréquent de la peau des hémipénis viole le concept du synchronisme pan-épidermique qui veut que l'épiderme des squamates soit rejeté simultanément sur toutes les parties du corps et indique que l'épiderme des hémipénis est sous un contrôle hormonal indépendant du reste de la peau. Le rôle du rejet de l'épiderme des hémipénis n'est pas certain, mais donne lieu à plusieurs hypothèses; certaines supposent qu'il améliore l'efficacité de la copulation et conduit à une diminution de ses coûts, d'autres y reconnaissent une fonction de signalisation.[Traduit par la Rédaction]
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Document Type: Research Article

Publication date: 2001-03-01

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