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Winter habitat selection by a montane forest bird assemblage: the effects of solar radiation

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Abstract:

A relationship between sunlight and bird abundance in cold climates may seem intuitive and perhaps obvious. However, there is, surprisingly, little or no evidence to support it. We investigated the effects of solar radiation on the winter abundance of insectivorous birds inhabiting a Mediterranean montane forest with a high frequency of cold, cloudless days. We censused birds by ear in 20 different forest tracts in which we simultaneously quantified a number of variables related to the availability of solar radiation, vegetation structure, arthropod abundance, and altitude. All variables related to solar radiation were reduced to a single principal component that attained high scores for south-facing transects, where many tree trunks received direct sunlight for a long period daily. The abundance of all bird species was positively related to the scores of transects on this component after the effects of vegetation structure, altitude, and prey availability were controlled for. Solar radiation was the main predictor of overall abundance and species richness of bird assemblages. Body mass and diet (insectivorous vs. mixed) explained 94.6% of interspecific variation in the strength of the relationship between solar radiation and bird abundance. We hypothesize that selecting forest sectors with a higher availability of sunlit patches allows birds to improve their winter survival by reducing the metabolic costs of thermoregulation, decreasing movement rates, and (or) increasing the time spent motionless in safe locations.

Une relation entre la lumière solaire et l'abondance des oiseaux dans les climats froids peut sembler logique, même évidente, mais il existe peu de documentation à l'appui de cette hypothèse. Nous avons étudié les effets des radiations solaires sur l'abondance des oiseaux insectivores qui ont passé l'hiver dans une forêt méditerranéenne de montagne caractérisée par de nombreuses journées froides sans nuages. Nous avons recensé les oiseaux à l'oreille le long de 20 parcelles de forêt dans lesquelles nous avons en même temps quantifié un certain nombre de variables reliées à la disponibilité de la radiation solaire, à la structure de la végétation, à l'abondance des arthropodes et à l'altitude. Toutes les variables reliées à la radiation solaire ont été réduites à une seule composante principale accordant un pointage élevé aux transects orientés vers le sud qui comportent de nombreux troncs éclairés, directement exposés au soleil pendant une grande partie de la journée. L'abondance des oiseaux de toutes les espèces est en corrélation positive avec la position des transects sur cet axe principal éclairés une fois qu'on a tenu compte des effets de la structure de la végétation, de l'altitude et de la disponibilité des proies. La lumière solaire était également la principale variable prédictive de l'abondance globale et de la richesse en espèces au sein des peuplements d'oiseaux. La masse totale et le régime alimentaire (insectivores vs. omnivores) expliquent 94,6 % de la variation interspécifique de la force de la relation entre la radiation solaire et l'abondance des oiseaux. Nous croyons que le choix de secteurs qui comptent de nombreux coins éclairés dans la forêt donne aux oiseaux de meilleures chances de survie en hiver parce que cela leur permet de diminuer les coûts métaboliques de leur thermorégulation, de réduire leurs déplacements et (ou) de consacrer plus de temps au repos dans un endroit protégé.[Traduit par la Rédaction]

Document Type: Research Article

Publication date: February 1, 2001

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nrc/cjz/2001/00000079/00000002/art00009
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