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Colonization and decomposition of salal (Gaultheria shallon) leaf litter by saprobic fungi in successional forests on coastal British Columbia

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Abstract:

The colonization of leaf litter by saprobic fungi was studied in old-growth and post-harvest successional Douglas-fir forests on southeast Vancouver Island, British Columbia. This study focused on leaf litter of salal (Gaultheria shallon Pursh.), a dominant understory shrub in all stands. Salal litter is characterized by the occurrence of bleached portions attributable to fungal colonization of the litter and to the variable decomposition of recalcitrant compounds, such as lignin. Analyses of proximate chemical fractions, fungal assemblages on the bleached leaf area, and pure culture decomposition assays indicated that Marasmius sp. and Coccomyces sp. were responsible for rapid decomposition and bleaching of salal leaf litter. The bleached area accounted for 17%-22% of total area of salal leaf litter collected in immature (40-60 years old), mature (85-105 years old), and old-growth (more than 290 years old) stands, but for only 2% in regeneration (5-15 years old) stands. The reduction of bleached leaf area occupied by Marasmius sp. and Coccomyces sp. in regeneration stands could be due to the changes in microenvironmental conditions on the forest floor, in litter quality, or in food-web structure in soils. The decrease of fungi able to decay recalcitrant compounds may lead to a reduction of salal decomposition rates in clear-cut sites that would persist until canopy closure occurs.

La colonisation de la litière de feuilles par des champignons saprobiques a été étudiée dans des secteurs de forêt ancienne et des secteurs en régénération de forêts successionnelles de sapins Douglas, dans le sud-est de l’Ile de Vancouver, Colombie-Britannique. L’étude s’est concentrée sur la litière de feuilles de gaulthérie salai (Gaultheria shallon Pursh.), un arbuste dominant du sous-étage. La litière de gaulthérie se caractérise par la présence de zones décolorées attribuables à une colonisation fongique de la litière et à la décomposition variable de composés récalcitrants comme la lignine. Des analyses des fractions chimiques immédiates et des assemblages de champignons sur les parties décolorées des feuilles ainsi que des essais de décomposition de cultures pures ont indiqué que Marasmius sp. et Coccomyces sp. étaient responsables de la décomposition rapide et de la décoloration des feuilles de gaulthérie. Les régions décolorées constituaient de 17 % à 22 % de la surface totale de la litière de feuilles de gaulthérie récoltées dans les zones immatures (40 à 60 ans), matures (85 à 105 ans) et âgées (plus de 290 ans), mais seulement 2 % dans les zones en régénération (5 à 15 ans). La réduction des surfaces décolorées occupées par Marasmius sp. et Coccomyces sp. dans les zones en régénération pourrait être due à des changements des conditions micro-environnementales du plancher forestier, à la qualité de la litière ou à la structure de l’écosystème des sols. La diminution des champignons capables de dégrader des composés récalcitrants pourrait conduire à la réduction des taux de décomposition de gaulthérie dans les zones de coupes, qui pourrait persister jusqu’à ce que la canopée se referme.

Document Type: Research Article

Publication date: 2008-06-01

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  • Published since 1954, this monthly journal contains new research in the field of microbiology including applied microbiology and biotechnology; microbial structure and function; fungi and other eucaryotic protists; infection and immunity; microbial ecology; physiology, metabolism and enzymology; and virology, genetics, and molecular biology. It also publishes review articles and notes on an occasional basis, contributed by recognized scientists worldwide.
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