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Fuel treatments reduce the severity of wildfire effects in dry mixed conifer forest, Washington, USA

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To address hazardous fuel accumulations, many fuel treatments are being implemented in dry forests, but there have been few opportunities to evaluate treatment efficacy in wildfires. We documented the effectiveness of thinning and prescribed burning in the 2006 Tripod Complex fires. Recent fuel treatments burned in the wildfires and offered an opportunity to evaluate if two treatments (thin only and thin and prescribed burn) mitigated fire severity. Fire severity was markedly different between the two treatments. Over 57% of trees survived in thin and prescribed burn (thinRx) units versus 19% in thin only (thin) and 14% in control units. Considering only large-diameter trees (>20cm diameter at breast height), 73% survived in thinRx units versus 36% and 29% in thin and control units, respectively. Logistic regression modeling demonstrates significant reductions in the log-odds probability of tree death under both treatments with a much greater reduction in thinRx units. Other severity measures, including percent crown scorch and burn severity index, are significantly lower in thinRx units than in thin and control units. This study provides strong quantitative evidence that thinning alone does not reduce wildfire severity but that thinning followed by prescribed burning is effective at mitigating wildfire severity in dry western forests.

Pour s’attaquer au danger que représente l’accumulation des combustibles, plusieurs traitements des combustibles ont été appliqués dans les forêts sèches, mais il y a eu peu d’occasions d’évaluer l’efficacité de ces traitements lors d’incendies de forêt. Nous avons documenté l’efficacité de l’éclaircie et du brûlage dirigé dans le cas des incendies du Tripod Complex de 2006. Les aires où les combustibles avaient été traités récemment ont brûlé lors de ces incendies, ce qui a fournit l’occasion d’évaluer si deux traitements (une éclaircie seule ou combinée à un brûlage dirigé) ont diminué la sévérité du feu. La sévérité du feu a été très différente selon le traitement. Plus de 57% des arbres ont survécu dans les aires traitées par une éclaircie suivie d’un brûlage dirigé (ECLBRUL) comparativement à 19% dans les aires qui avaient seulement été éclaircies (ECL) et 14% dans les aires témoins. En ne considérant que les arbres de gros diamètre (>20cm de diamètre à hauteur de poitrine), 73% des arbres ont survécu dans les aires ECLBRUL comparativement à respectivement 36% et 29% dans les aires ECL et témoins. Un modèle de régression logistique a mis en évidence une réduction significative de la probabilité de mortalité des arbres dans le cas des deux traitements, mais la réduction était beaucoup plus forte dans les aires ECLBRUL. D’autres mesures de sévérité du feu, dont le pourcentage de roussissement des cimes et l’indice de sévérité du feu, avaient des valeurs significativement plus faibles dans les aires ECLBRUL que dans les aires ECL et témoins. Cette étude démontre clairement de façon quantitative que l’éclaircie appliquée seule ne réduit pas la sévérité des incendies de forêt, mais qu’une éclaircie suivie d’un brûlage dirigé est une mesure efficace pour diminuer la sévérité d’un incendie de forêt dans les forêts sèches de l’Ouest américain.

Document Type: Research Article

Publication date: August 1, 2010

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