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Resilience of Athabascan subsistence systems to interior Alaska’s changing climate

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Abstract:

Subsistence harvesting and wild food production by Athabascan peoples is part of an integrated social–ecological system of interior Alaska. We describe effects of recent trends and future climate change projections on the boreal ecosystem of interior Alaska and relate changes in ecosystem services to Athabascan subsistence. We focus primarily on moose, a keystone terrestrial subsistence resource of villages in that region. Although recent climate change has affected the boreal forest, moose, and Athabascan moose harvesting, a high dependence by village households on moose persists. An historical account of 20th century socioeconomic changes demonstrates that the vulnerability of Athabascan subsistence systems to climatic change has in some respects increased while at the same time has improved aspects of village resilience. In the face of future climate and socioeconomic changes, communities have limited but potentially effective mitigation and adaptation opportunities. The extent to which residents can realize those opportunities depends on the responsiveness of formal and informal institutions to local needs. For example, increases in Alaska’s urban population coupled with climate-induced habitat shifts may increase hunting conflicts in low-moose years. This problem could be mitigated through adaptive co-management strategies that project future moose densities and redirect urban hunters to areas of lower conflict.

La récolte de subsistance et la production de nourriture sauvage par le peuple athapascan fait partie d’un système socio-écologique intégré de l’intérieur de l’Alaska. Nous décrivons les effets des tendances récentes et des projections de changements climatiques à venir sur l’écosystème boréal de l’intérieur de l’Alaska et nous relions les changements dans les services de l’écosystème à la subsistance des athapascans. Nous mettons principalement l’accent sur l’orignal, une ressource terrestre de subsistance clé des villages de cette région. Bien que les changements climatiques récents aient affecté la forêt boréale, l’orignal et la récolte d’orignaux par les athapascans, les ménages des villages continuent à dépendre fortement de l’orignal. Un compte rendu historique des changements socioéconomiques survenus au 20e siècle démontre que la vulnérabilité des systèmes de subsistances des athapascans aux changements climatiques a à certains égards augmenté alors que des aspects de la résilience des villages se sont améliorés durant la même période. Face aux changements climatiques et socioéconomiques à venir, les communautés ont des possibilités d’adaptation et d’atténuation limitées mais potentiellement efficaces. Dans quelle mesure les résidants peuvent concrétiser ces possibilités dépend de la capacité de réaction des institutions formelles et informelles aux besoins locaux. Par exemples, des augmentations de la population urbaine de l’Alaska couplées à des changements d’habitat induits par le climat peuvent augmenter les conflits de chasse les années durant lesquelles l’orignal est peu abondant. On pourrait atténuer ce problème par des stratégies de cogestion adaptative qui prédisent la densité des orignaux et redirigent les chasseurs urbains vers des zones moins conflictuelles.

Document Type: Research Article

Publication date: July 1, 2010

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  • Published since 1971, this monthly journal features articles, reviews, notes and commentaries on all aspects of forest science, including biometrics and mensuration, conservation, disturbance, ecology, economics, entomology, fire, genetics, management, operations, pathology, physiology, policy, remote sensing, social science, soil, silviculture, wildlife and wood science, contributed by internationally respected scientists. It also publishes special issues dedicated to a topic of current interest.
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