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The changing effects of Alaska’s boreal forests on the climate system

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In the boreal forests of Alaska, recent changes in climate have influenced the exchange of trace gases, water, and energy between these forests and the atmosphere. These changes in the structure and function of boreal forests can then feed back to impact regional and global climates. In this manuscript, we examine the type and magnitude of the climate feedbacks from boreal forests in Alaska. Research generally suggests that the net effect of a warming climate is a positive regional feedback to warming. Currently, the primary positive climate feedbacks are likely related to decreases in surface albedo due to decreases in snow cover. Fewer negative feedbacks have been identified, and they may not be large enough to counterbalance the large positive feedbacks. These positive feedbacks are most pronounced at the regional scale and reduce the resilience of the boreal vegetation– climate system by amplifying the rate of regional warming. Given the recent warming in this region, the large variety of associated mechanisms that can alter terrestrial ecosystems and influence the climate system, and a reduction in the boreal forest resilience, there is a strong need to continue to quantify and evaluate the feedback pathways.

Dans la forêts boréale de l’Alaska, les récents changements climatiques ont influencé les échanges de gaz à l’état de trace, d’eau et d’énergie entre ces forêts et l’atmosphère. Ces changements dans la structure et la fonction des forêts boréales peuvent en retour avoir un impact sur le climat régional et mondial. Dans cet article, nous examinons le type et l’ampleur des rétroactions climatiques des forêts boréales de l’Alaska. De façon générale, les travaux de recherche indiquent que l’effet net d’un réchauffement climatique est une rétroaction régionale positive au réchauffement. Actuellement, les principales rétroactions climatiques positives sont probablement reliées à la diminution de l’albédo en surface due à la réduction du couvert nival. Moins de rétroactions négatives ont été identifiées et elles ne sont peut-être pas assez importantes pour contrebalancer les importantes rétroactions positives. Ces rétroactions positives sont les plus fortes à l’échelle régionale et réduisent la résilience du système végétation– climat boréal en amplifiant le taux de réchauffement régional. Étant donné le récent réchauffement dans cette région, la grande variété de mécanismes associées qui peuvent modifier les écosystèmes terrestres et influencer le système climatique, et une réduction de la résilience de la forêt boréale, il est impératif de continuer à quantifier et à évaluer les modes de rétroaction.

Document Type: Research Article

Publication date: July 1, 2010

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  • Published since 1971, this monthly journal features articles, reviews, notes and commentaries on all aspects of forest science, including biometrics and mensuration, conservation, disturbance, ecology, economics, entomology, fire, genetics, management, operations, pathology, physiology, policy, remote sensing, social science, soil, silviculture, wildlife and wood science, contributed by internationally respected scientists. It also publishes special issues dedicated to a topic of current interest.
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