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Historical human influence on forest composition and structure in boreal Fennoscandia

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Abstract:

In studies on natural dynamics, biodiversity and reference conditions legacies of preindustrial human land use are often neglected. In this study, using archaeology and dendrochronology combined with field surveys on present forest characteristics, we assessed the naturalness of a protected forest landscape and examined the role of indigenous peoples in shaping forest structure in the past. Our results show that the studied Scots pine (Pinus sylvestris L.) forest conforms to the generally accepted impression of pristine forests and that it has a long history of human utilization. Areas with human presence over long time periods, especially in and near settlements, show significant differences in current forest characteristics compared with the rest of the landscape: the forest is younger (mean age 140–190years compared with>300years), the volumes of deadwood lower (8–13m3·ha–1 compared with>20m3·ha–1), and the tree species composition is substantially different from the surrounding forest. We suggest that these disparities are strongly linked to past land use and that indigenous people can alter ecosystems substantially and that the legacies of their activity may last for centuries. Consequently, in ecological research and conservation strategies, forest characteristics should always be considered in the light of their historical context.

Dans les études portant sur la dynamique naturelle, la biodiversité et les conditions de référence, l’héritage laissé par l’utilisation préindustrielle des terres par l’homme est souvent négligé. Dans cette étude, nous avons évalué la naturalité d’un paysage forestier protégé et examiné l’effet sur la structure de la forêt qu’on eu dans le passé les autochtones, à l’aide de l’archéologie et de la dendrochronologie combinées à l’inventaire sur le terrain des caractéristiques actuelles de la forêt. Nos résultats montrent que la forêt de pin sylvestre (Pinus sylvestris L.) que nous avons étudiée correspond à l’idée généralement acceptée de forêt vierge mais qu’elle a également une longue histoire d’utilisation par l’homme. Dans les zones où la présence humaine s’est fait sentir pendant de longues périodes, particulièrement dans et près des endroits où l’homme s’est établi, il y a des différences significatives entre les caractéristiques de la forêt actuelle et celles qu’on observe dans le reste du paysage. La forêt est plus jeune (âge moyen de 140–190 ans comparativement à> 300 ans); les volumes de bois mort sont plus faibles (8–13m3·ha–1 comparativement à>20m3·ha–1) et la composition en espèces arborescentes est substantiellement différente de celle de la forêt avoisinante. Nous croyons que ces différences sont étroitement reliées à l’utilisation passée des terres mais aussi que les autochtones peuvent modifier substantiellement les écosystèmes et que l’héritage de leurs activités peut se faire sentir pendant des siècles. Par conséquent, dans le cadre de travaux de recherche en écologie et de stratégies de conservation, les caractéristiques d’une forêt devraient toujours être examinées en tenant compte du contexte historique.

Document Type: Research Article

Publication date: May 1, 2010

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nrc/cjfr/2010/00000040/00000005/art00004
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