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Influence of precommercial thinning on understory vegetation of young-growth Sitka spruce forests in southeastern Alaska

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Abstract:

The effects of precommercial thinning on the understory vegetative cover of 16- to 18-year-old spruce–hemlock (Picea sitchensis (Bong.) Carrière – Tsuga heterophylla (Raf.) Sarg.) stands were studied in seven replicate areas over seven growing seasons postthinning. Vegetative cover was analyzed at the class level, but species-specific effects were examined in relation to their value as food for Sitka black-tailed deer (Odocoileus hemionus sitkensis Cowan). When compared with unthinned controls, thinned stands (3.6–6.3m spacing) had significantly greater understory cover. However, all thinned spacings led to similar understory cover. Conifer cover recovered to about two-thirds of its prethinning level within seven growing seasons posttreatment. Understory nonconiferous cover increased during the first 2–4years postthinning but began to decline with increasing conifer cover during the next 3years, nearly reaching pretreatment levels by year 7. In unthinned understories, vegetative cover had declined and was significantly lower than that beneath thinned stands. Summer food resource values for deer were increased by thinning. Winter food resource values were increased by thinning for snow-free conditions but were unaffected for conditions when herb-layer forbs were buried by snow.

Les effets de l’éclaircie précommerciale sur le couvert végétal du sous-bois de peuplements mélangés d’épinette de Sitka (Picea sitchensis (Bong.) Carrière) et de pruche de l’Ouest (Tsuga heterophylla (Raf.) Sarg.) âgés de 16–18 ans ont été étudiés dans sept stations (répétitions) pendant sept saisons de croissance suivant l’éclaircie. Le couvert végétal a été analysé au niveau de la classe taxonomique tandis que les effets des traitements sur la valeur de la végétation comme nourriture pour le cerf mulet de Sitka (Odocoileus hemionus sitkensis Cowan) ont été examinés par espèce. Le couvert végétal du sous-bois des peuplements éclaircis (espacement variant de 3,6 à 6,3m) était au départ significativement plus dense que celui des peuplements témoins non éclaircis. Toutefois, le couvert de sous-bois était semblable dans tous les traitements d’éclaircie, peu importe l’espacement. Le couvert de conifères est revenu aux deux tiers de son recouvrement d’avant l’éclaircie en dedans des sept saisons de croissance suivant l’éclaircie. Le couvert des autres espèces a augmenté au cours des deux à quatre premières années suivant l’éclaircie, puis a diminué en lien avec l’augmentation du couvert de conifères durant les trois années suivantes, revenant pratiquement au niveau d’avant l’éclaircie au cours de la septième année; pendant ce temps, le sous-bois des peuplements non traités a décliné et est devenu significativement moins dense que celui des peuplements éclaircis. La valeur des sous-bois pour l’alimentation estivale du cerf a augmenté avec l’éclaircie. La valeur pour l’alimentation hivernale variait selon le couvert de neige : elle augmentait en réponse à l’éclaircie en l’absence de neige mais demeurait semblable à celle des témoins lorsque la neige devenait assez épaisse pour recouvrir la strate herbacée.

Document Type: Research Article

Publication date: April 1, 2010

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