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Wolves, elk, and aspen in the winter range of Jasper National Park, Canada

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Abstract:

We undertook a retrospective study of aspen age structure in the winter range of Jasper National Park to assess potential trophic cascades in wolf–elk–aspen systems. We compiled historical wolf (Canis lupus Linnaeus, 1758) and elk (Cervus elaphus Linnaeus, 1758) population data and, in 2005, sampled 42 trembling aspen (Populus tremuloides Michx.) stands within the Palisades site along the Athabasca Valley near Jasper townsite and another 30 stands within the Willow Creek site in a relatively remote portion of the park. Results indicated that aspen recruitment (suckers or seedlings growing into tall saplings and trees) occurred at both sites in the early 1900s but decreased in the 1940s as elk numbers were reaching a maximum. Wolves were largely eliminated from the park in the mid-1900s, and aspen recruitment during that time ceased at both sites, apparently because of heavy browsing by elk. With recovery of wolf populations in the late 1960s and increasing predation risk, elk use of the Willow Creek site declined, and aspen recruitment resumed. However, at the Palisades site, an area of relatively low predation risk due to human use and developments, renewed aspen recruitment has not occurred. Results indicate that historical wolf or ungulate control programs and human developments influenced trophic cascades involving wolves, elk, and aspen in these winter ranges.

Nous avons entrepris une étude rétrospective des structures d’âge du peuplier faux-tremble dans les quartiers d’hiver du Parc national de Jasper pour évaluer les chaînes trophiques dans les systèmes loup-wapiti-peuplier. Nous avons compilé les données historiques de populations de loup et de wapiti et, en 2005, nous avons échantillonné 42 peuplements de peuplier dans le secteur des Palissades, le long de la vallée de l’Athabasca, près de l’agglomération de Jasper et 30 autres peuplements dans le secteur de Willow Creek, un secteur peu accessible du parc. Nos résultats indiquent que la régénération de peuplier (gourmands/semis poussant au travers des grandes gaules et des arbres) était bonne au début des années 1900 dans les deux secteurs, mais qu’elle a décliné dans les années 1940 lorsque le nombre de wapitis culminait. Le loup a été pratiquement éliminé du parc vers les années 1950 et la régénération du peuplier a alors cessé, apparemment à cause du broutement intense du wapiti. Avec le regain des populations de loup à la fin des années 1960 et l’accroissement du risque de prédation, le wapiti a de moins en moins utilisé le secteur de Willow Creek et la régénération du peuplier a repris. Toutefois, la régénération n’a pas repris dans le secteur des Palissades, un secteur où le risque de prédation est faible à cause de la présence humaine et du développement. Ces résultats indiquent que les programmes historiques de contrôle du loup et des ongulés, combinés à l’activité humaine, ont influencé les chaînes trophiques impliquant le loup, le wapiti et le peuplier faux-tremble dans ces quartiers d’hivernage.

Document Type: Research Article

Publication date: October 1, 2007

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